Het is vandaag precies 60 jaar geleden dat de eerste satelliet in een baan rond de aarde werd geplaatst.

Op 4 oktober 1957 was het zover: de Russische kunstmaan Sputnik-1 koos het luchtruim. En niet veel later liet de satelliet van zich horen: het was de Russen gelukt om Sputnik 1 in een stabiele baan rond de aarde te plaatsen. Een mijlpaal en het begin van een heel nieuw tijdperk.

Russische verrassing
Verschillende landen werkten in de jaren voorafgaand aan 1957 hard aan een eigen kunstmaan. Maar eigenlijk niemand had het succes van de Russen aan zien komen. De eerste reacties op de lancering waren terughoudend. Want om zo’n kunstmaan te kunnen lanceren, moest Rusland wel krachtige raketten hebben: raketten die ook ingezet konden worden om andere landen aan te vallen. Bovendien was er – zeker aan Amerikaanse zijde – enige opwinding over het feit dat de Russen en niet de VS nu voorop gingen in de ontsluiting van de ruimte.

Ruimtewedloop
Die ene satelliet heeft dan ook een hoop teweeggebracht. De Amerikanen waren vastbesloten hun toppositie terug te veroveren en richtten NASA op. De ruimtewedloop tussen de Sovjet-Unie en de VS was een feit. Het resulteerde in ongelofelijke prestaties: van satelliet-lanceringen tot een bezoek aan de maan.

Satellieten
Je zou dan ook kunnen zeggen dat met de lancering van Sputnik-1 een heel nieuw tijdperk begon: het tijdperk van de ruimtevaart. Inmiddels vinden we het doodgewoon dat de aarde omringd wordt door talloze satellieten en gebruiken we ze dagelijks om te communiceren en navigeren. Ook hebben we dankzij die satellieten een beter beeld van onze aarde gekregen.

En inmiddels cirkelen er ook satellieten rond andere planeten, hebben we Pluto van dichtbij gezien, Saturnus tot in detail bestudeerd en rijden er robots rond op Mars. En dat is allemaal nog maar het begin. Want er liggen nog heel wat fascinerende ruimtemissies op de plank, die de komende decennia zullen worden uitgerold. Denk aan missies naar Jupiters ijzige manen of Titan. Ook zijn er inmiddels serieuze plannen voor bemande missies naar planetoïden en Mars. Sputnik-1 mag dan al zo’n 60 jaar oud zijn: welbeschouwd is het tijdperk dat deze inluidde nog piepjong. In andere woorden: we zijn nog lang niet klaar met de ruimte.