In stressvolle situaties vertonen stedelingen meer activiteit in het deel van het brein dat betrokken is bij psychische aandoeningen, zo blijkt.

Uit eerdere onderzoeken is al gebleken dat mensen die in de stad opgroeien een twee keer zo grote kans hebben op schizofrenie. De kans op angst is twintig procent groter en de kans op depressie zelfs bijna veertig procent.

Experiment
Onderzoeker Andreas Meyer-Lindenberg vroeg zich af hoe dat kwam. En dus verzamelde hij een aantal mensen uit de stad en van het platteland en confronteerde ze met een wiskundig probleem dat binnen een bepaalde tijd moest worden opgelost. Terwijl de proefpersonen daarmee bezig waren, kregen ze tussenslagen te zien waar standaard uitkwam dat zij de slechtste van de groep waren. Ook kregen de proefpersonen nog eens kritiek van de onderzoekers. Het gevolg: de proefpersonen raakten gestresst. Tijdens het onderzoek werd de bloeddruk, het stresshormoon en de hartslag gemeten. Ook werden er hersenscans gemaakt.

WIST U DAT…

Resultaten
Het resultaat is verrassend. Mensen die in de stad woonden, vertoonden extra activiteit in het deel van de hersenen dat geassocieerd wordt met depressies, angsten en geweld. Mensen die in de stad geboren waren, maar nu op het platteland woonden, konden blijkbaar niet aan hun stadse leven ontsnappen: zij vertoonden dezelfde activiteit. “Als je in een stad leeft, zijn de delen van de hersenen die samenhangen met psychische aandoeningen hyperactief,” concludeert Meyer-Lindenberg.

Jane Austen
De onderzoekers haasten zich te stellen dat het leven in de stad niet per definitie gevaarlijk is. “We zijn niet zoals Jane Austen die stelt dat steden slecht zijn en het platteland geweldig is. Het is niet zo zwart-wit. We wisten dat steden een risicofactor vormen voor de mentale gezondheid. Wat wij laten zien is hoe dat kan en wat zich in het brein afspeelt.”

Grote vraag is nog steeds waarom mensen die in de stad leven of er ooit geleefd hebben, zo reageren bij stress en hoe dat verminderd kan worden. Naar schatting leeft nu ongeveer de helft van de wereldbevolking in de stad. In 2050 is dat zeventig procent. Mogelijk kunnen er in de toekomst steden ontworpen worden die ‘gezonder’ zijn en veel gezondheidsproblemen kunnen voorkomen.

Bovenstaande foto is gemaakt door Ian Britton (cc via Flickr.com).