Japanse wetenschappers zijn er met behulp van stamceltherapie in geslaagd om een kleine aap met een verlamming te genezen. Het aapje – een marmoset – was van de nek tot en met diens tenen verlamd geraakt en kreeg de behandeling op de negende dag nadat de verlamming begon. Het is voor het eerst dat een kleine primaat met een letsel aan het ruggenmerg door stamcellen herstelt.

De onderzoekers maakten gebruik van volwassen lichaamscellen (iPS-cellen: induced pluripotent stem cell) om de marmoset te genezen. De aap kreeg op de negende dag nadat zijn verlamming was begonnen, een injectie met daarin de stamceltherapie. Binnen twee tot drie weken begon het dier zijn ledematen weer te bewegen.

“Na zes weken was het dier zover hersteld dat het weer rond kon springen,” vertelt onderzoeker Hideyuki Okano. “Het kwam in de buurt van zijn normale niveau. De kracht in de voorpoten is voor zo’n tachtig procent hersteld.” Het is een mijlpaal die ook gevolgen kan hebben voor mensen die verlamd raken.

Het feit dat de onderzoekers iPS-cellen gebruikten om hun doel te bereiken, is belangrijk. Op dit moment worden vaak embryonale stamcellen gebruikt, maar die aanpak leidt tot veel kritiek van onder meer religieuze organisaties. Om de stamcellen te verkrijgen, moeten embryo’s namelijk worden vernietigd. Het lijkt erop dat iPS-cellen een steeds aantrekkelijker alternatief worden.