Om daarna alsnog te exploderen…

Gisteravond lanceerde SpaceX wederom een prototype van Starship: het paradepaardje waarmee Elon Musk naar de maan wil. Even leek alles naar behoren te verlopen; SN10 wist zelfs heelhuids op aarde te landen. Maar kort daarna explodeerde het onbemande vaartuig alsnog. Helaas…

Testvlucht
De raket steeg op vanaf het Texaanse lanceerplatform in Cameron County. Net als de voorgaande prototypes werd SN10 aangedreven door drie Raptor-motoren die vervolgens één voor één werden uitgeschakeld voordat Starship het hoogste punt bereikte. Uiteindelijk wist Starship naar een hoogte van maar liefst 10 kilometer te klimmen. Het Starship-prototype voerde met succes enkele manoeuvres uit voordat hij zichzelf heroriënteerde en een gecontroleerde aërodynamische daling inzette.

Geland!
Terwijl SN10 langzaam weer naar het aardoppervlak terugkeerde, werd het voertuig geleid door onafhankelijk bewegende kleppen aan de voor- en achterkant. Alle vier de kleppen werden bediend door een boordcomputer die de houding van Starship tijdens de vlucht regelde. Dit maakte tevens een nauwkeurige landing op de beoogde locatie mogelijk. De Raptor-motoren van SN10 werden opnieuw ontstoken terwijl het voertuig de laatste landingsmanoeuvre uitvoerde. En… raak! SN10 landde succesvol én geheel intact weer op aarde.

Explosie
Helaas bleef het hier niet bij. Want kort na de landing explodeerde SN10 alsnog. Wat deze explosie precies heeft veroorzaakt, is vooralsnog onbekend. Het is de derde keer dat een testvlucht van een Starship-prototype eindigt in een grote ontploffing. Al zijn er wel belangrijke stappen gezet. SN8 en SN9 explodeerden namelijk tijdens de landing. In ieder geval wist SN10 ditmaal wel eerst te landen alvorens te exploderen.

Felicitaties
Toch laat SpaceX zich niet uit het veld slaan. “Felicitaties aan de Starship- en SpaceX-teams,” zo schrijft het Amerikaanse ruimtevaartbedrijf in een verklaring. “Al met al was het een geweldige dag. Deze testvluchten gaan allemaal over het verbeteren van ons begrip en de ontwikkeling van een volledig herbruikbaar transportsysteem dat is ontworpen om zowel bemanning als vracht op langdurige interplanetaire vluchten te vervoeren. Daarnaast willen we de mensheid helpen terugkeren naar de maan, Mars en verder.”

Starship
Starship is het nieuwe paradepaardje van SpaceX, waarmee het bedrijf mensen naar de maan en uiteindelijk ook Mars wil vervoeren. Starship belooft ’s werelds krachtigste raket te worden en moet uiteindelijk in staat zijn om maar liefst honderd mensen tegelijkertijd op langdurige, interplanetaire vluchten mee te nemen. “Starship biedt een betaalbare manier om vracht en mensen te vervoeren; essentieel voor het bouwen van maanbasissen en Mars-steden,” zo stelt SpaceX. Het transportsysteem van de raket bestaat eigenlijk uit twee delen: een ruimtevaartuig (eveneens aangeduid als Starship) en een Super Heavy-raketbooster. De booster – uitgerust met meer dan 30 door SpaceX ontwikkelde raptor-motoren – stelt Starship in staat om aan de zwaartekracht van de aarde te ontsnappen en keert na de lancering heelhuids terug op aarde, waarna deze opnieuw kan worden ingezet. Het Starship zelf is ook uitgerust met 6 raptor-motoren.

En daar laat het bedrijf geen gras over groeien. Het plan is dat een volledig operationele Starship in 2023 al het luchtruim kiest met aan boord de Japanse miljardair Yusaku Maezawa. Dit zal mogelijk de eerste commerciële maanmissie worden, waarbij enkele ruimtetoeristen een rondje rond onze natuurlijke satelliet zullen cirkelen. Als je meewilt, dan zou dat mogelijk nog kunnen ook! Zo is Maezawa dringend op zoek naar acht medepassagiers.

Ambitieus
Maar of SpaceX daadwerkelijk over twee jaar al zover is? Dat lijkt behoorlijk ambitieus. Zeker nu de testvlucht van SN10 wederom eindigde in een vuurbol en een hoop rook. Toch is SpaceX-baas Elon Musk optimistisch gestemd. “Ik heb er vertrouwen in dat we Starship voor 2023 al heel veel keren in een baan om de aarde hebben gebracht en dat Starship in 2023 veilig genoeg is om mensen te vervoeren,” zo zei hij al eerder.

Dat neemt niet weg dat er nog veel werk aan de winkel is. Met name aan de landing van Starship moet nog wel even gesleuteld worden. In ieder geval wist SN10 heelhuids te landen. Wellicht dat het volgende prototype zich ook daarna staande weet te houden.