Wanneer start de puberteit van een meisje? Ligt het aan de voeding of zit het in de genen? Een internationaal team van wetenschappers heeft dertig nieuwe genen ontdekt die van invloed zijn op de leeftijd waarop de eerste menstruatie is. Deze genen zijn opvallend genoeg ook van invloed op de regulatie van het lichaamsgewicht en de vetstofwisseling.

Het is al langer bekend dat vroegtijdige puberteit een risico is voor een slechte gezondheid en voor aandoeningen als overgewicht. Deze omvangrijke studie onder meer dan 100.000 vrouwen uit Europa, Australië en de VS laat zien dat er een genetisch verband is tussen vroegtijdige puberteit en het lichaamsvetgehalte.

De start en het verloop van de puberteit worden bepaald door een complexe reeks biologische processen, blijkt uit het onderzoek. “De resultaten wijzen uit dat sommige vrouwen genetisch bepaalde gevoeligheid voor vroegtijdige puberteit en overgewicht kunnen erven van hun ouders”, zegt NTR-onderzoeker Jouke-Jan Hottenga van de Vrije Universiteit Amsterdam. “Deze bevindingen geven meer inzicht in de biologische processen en de interacties van genen die voor verschillende lichaamsfuncties van belang zijn.”

WIST U DAT…

…de puberteit bij meisjes gemiddeld op negenjarige leeftijd start? Dat is een jaar eerder dan twintig jaar geleden.

Lisette Stolk, onderzoeker van Erasmus MC: “De eerste menstruatie is één van de gevolgen van puberteit bij meisjes. Wetenschappers weten al heel lang dat er voor het begin van de puberteit, en dus ook voor de menstruatie, een bepaald niveau aan voedingsstoffen aanwezig moet zijn in het lichaam. In deze studie hebben we gevonden dat de start van de puberteit en de menstruatie samenhangt met routes in het lichaam die te maken hebben met vetmetabolisme. We denken dat het menselijk brein deze soorten lichaamsvet kan detecteren en zo de puberteit laat beginnen.”