De laatste jaren duiken er aan beide zijden van de Atlantische oceaan steeds meer naakte pinguïns op. Wetenschappers staan voor een raadsel.

Normaal gesproken komt een kuiken met een dikke laag dons ter wereld. Na enige tijd maakt het dons plaats voor het bekende zwartwitte pakje. Maar steeds meer pinguïns volgen dat patroon niet: ze blijven naakt.

Dodelijk
En dat is niet omdat dat prettig is. Steeds meer pinguïns leggen door hun naakte lijf het loodje. Het kost ze veel energie om zonder de veren warm te blijven en sommige pinguïns trekken dat gewoonweg niet.

WIST U DAT…

Kaapstad
Het probleem werd voor het eerst opgemerkt in 2006 in Kaapstad. De kuikens van Afrikaanse pinguïns hier bleven steeds vaker naakt. In dat jaar leed 59 procent van de dieren aan de aandoening. Het jaar daarop had 97 procent van alle kuikens er last van. Het jaar daarop opeens 20 procent.

Zuid-Amerika
Ondertussen doken ook in Zuid-Amerika naakte pinguïns op. Vier verschillende groepen Magelhaenpinguïns bleven opeens naakt. Het bood wetenschappers de gelegenheid om de effecten van de naaktheid te bestuderen. De pinguïns met veren zochten rond het middaguur de schaduw op. De naakte pinguïns genoten van het zonlicht, met alle schadelijke gevolgen vandien. En ook in deze groepen legden diverse naakte pinguïns uiteindelijk het loodje. De dieren die wel overleefden, kregen na verloop van tijd toch veren.

Hoe kan het dat zoveel pinguïns naakt blijven? De wetenschappers staan voor een raadsel. Er zijn verschillende factoren die een rol kunnen spelen. Gifstoffen, een onvoldoende uitgebalanceerd dieet of een genetisch foutje, bijvoorbeeld. Wetenschappers zijn vastbesloten het mysterie op te lossen. De pinguïn is een zeer kwetsbare soort en kan een naakt lijfje op dit moment niet gebruiken.

Een naakte pinguïn. Foto: WCS.org