De beroemde fysicus Stephen Hawking vindt het niet verstandig dat wetenschappers signalen naar mogelijke buitenaardse beschavingen sturen, in de hoop dat zij contact met ons opnemen. Dit kan wel eens heel gevaarlijk zijn.

In een nieuwe video legt Hawking uit dat we als mensheid een flink risico nemen. Het ergste is dat we al decennia signalen uitzenden. Tachtig jaar, om precies te zijn. “Des te ouder ik word, des te meer overtuigd ik ben van het feit dat we niet alleen in het universum zijn”, vertelt Hawking. “Ooit ontvangen we misschien een signaal van een planeet als Gliese 832c, maar we moeten niet te snel antwoorden.”

Een buitenaardse beschaving is mogelijk veel geavanceerder dan de mensheid. Deze aliens zien ons misschien als zwak en inferieur. “Wellicht vinden zij ons net zo waardevol als dat wij bacteriën vinden”, concludeert de fysicus.

Het is riskant om contact op te nemen met een buitenaardse beschaving die qua technologische ontwikkelingen duizenden, miljoenen of miljarden jaren verder is dan de mensheid.

Kunstmatige intelligentie
Overigens denkt Hawking hetzelfde over kunstmatige intelligentie. “Kunstmatige intelligentie is het beste of het slechtste wat de mensheid kan overkomen”, zei hij een paar weken geleden tijdens een lezing op de Universiteit van Cambridge. “Kunstmatige intelligentie kan zichzelf op hoge snelheid herontwerpen, terwijl wij mensen het moeten doen met langzame, biologische evolutie. We kunnen deze strijd niet winnen.”

Dit is ook de conclusie van het boek Superintelligentie van hoogleraar Nick Bostrom. “We moeten problemen oplossen voordat de intelligentie-explosie plaatsvindt”, zegt Bostrom. “We moeten niet in paniek raken of fanatici worden, omdat de intelligentie-explosie nog minimaal tientallen jaren weg is. Wat we wel moeten doen is al onze menselijke krachten gebruiken om een oplossing te vinden.”

Breakthrough Starshot
Ondanks zijn respectabele leeftijd van 74 jaar zit Stephen Hawking niet stil. Op dit moment werkt hij samen met de Russische filantroop Yuri Milner aan een nieuw wetenschappelijk project: Breakthrough Starshot. Het duo wil een ruimtevaartuig naar een van de meest nabije buursterren sturen, namelijk Alpha Centauri. De afstand naar het Alpha Centauri-systeem bedraagt 4,37 lichtjaar en dat moet deze ruimtesonde in twintig jaar tijd overbruggen.

Het ruimtevaartuig reist op hoge snelheid naar Alpha Centauri.

Het ruimtevaartuig reist op hoge snelheid naar Alpha Centauri.

Zoals het er nu naar uit ziet wordt het ruimtevaartuig binnen vijftien jaar gelanceerd. Misschien kiezen Hawking en Milner uiteindelijk niet voor Alpha Centauri, maar voor de meest nabije rode dwergster Proxima Centauri. Deze ster is slechts 4,2 lichtjaar van de aarde verwijderd. Het mooie aan Proxima Centauri is dat er een aardachtige exoplaneet om deze ster draait, waar wellicht vloeibaar water op het oppervlak ligt. Zeer interessant, want waar vloeibaar water is, is wellicht leven.