Wetenschappers hebben een nieuw soort ster gevonden. De atmosfeer van deze zogenoemde witte dwergster bestaat bijna alleen uit zuurstof.

Wanneer sterren zoals de zon sterven, dan verliezen zij hun buitenste gaslagen en worden witte dwergen. Hoe dit proces exact gaat, kun je lezen in het artikel ‘Wat als de zon sterft?‘ op Scientias.nl. Feit is dat er een witte dwerg overblijft: een piepkleine ster (ongeveer even groot als de maan) met een dichtheid van honderden ton per kubieke centimeter (!). Het is onmogelijk om een theelepeltje met materiaal van een witte dwerg op te tillen, want een paar piepkleine witte dwerg-korrels wegen samen even zwaar als een olifant.

De atmosfeer van de witte dwerg SDSS J124043.01+671034.68 bestaat voor meer dan 99,99 procent uit zuurstof. Astronomen vonden ook sporen van neon, magnesium, silicium, maar bekende elementen als waterstof en helium ontbreken.

Onderzoekers weten niet waarom deze witte dwerg zo veel zuurstof bevat. Waarschijnlijk heeft het object zijn buitenlagen kwijtgeraakt door de interactie met een begeleidende ster. Wellicht heeft een andere ster materiaal gestolen van de witte dwerg. Een andere mogelijkheid is dat er een thermonucleaire explosie heeft plaatsgevonden, waardoor veel elementen de ruimte in zijn geblazen.

“Het grootste probleem is dat we de afgelopen vijftig jaar de evolutie van solitaire sterren in kaart hebben gebracht”, zegt onderzoeker Souza Oliveira Kepler van de staatsuniversiteit van Rio Grande do Sul in Brazilië. “En dat terwijl minimaal dertig procent van de sterren interactie heeft met een begeleider.”