Planeten die door hun ster verbannen zijn, kunnen weer een thuis vinden bij andere sterren. Dat suggereert nieuw onderzoek.

Naar schatting krioelt onze Melkweg ervan: eenzame planeten. De planeten draaien niet langer rond een ster heen, maar zijn uit hun systeem gegooid en dwalen nu eenzaam en alleen door de ruimte. Een triest verhaal. Maar nieuw onderzoek suggereert nu dat de planeten niet gedoemd zijn om voor altijd alleen te blijven. Soms vinden ze een nieuw thuis bij een andere ster, zo stellen onderzoekers.

Sterrenhoop
Ze baseren die voor eenzame planeten hoopgevende conclusie op simulaties. In de simulaties werkten de onderzoekers met sterrenhopen waarin zich eenzame planeten bevonden. Dat is een logische keuze: de kans dat een ster een eenzame planeet ‘adopteert’ is immers groter als de twee zich in een kleine ruimte en dicht bij elkaar bevinden. Als er evenveel sterren als eenzame planeten zijn, dan grijpt drie tot zes procent van de sterren naar verloop van tijd een planeet, zo blijkt uit de simulaties. En hoe massiever de ster, hoe groter de kans is dat deze een voorbijkomende eenzame planeet bij de lurven pakt en ‘inlijft’.

WIST U DAT…

…onlangs mogelijk een ster met negen planeten ontdekt is?

Ver weg
Naar verloop van tijd valt een sterrenhoop uiteen. De onderzoekers benadrukken dan ook dat een ontmoeting tussen een ster en planeet al vroeg in het leven van de sterrenhoop moet plaatsvinden om tot een succesvolle adoptie te komen. Wanneer een planeet geadopteerd wordt dan bevindt deze zich vrij ver van zijn ster: honderden tot duizenden keren verder dan de aarde van de zon verwijderd is. Ook de baan van de planeet wijkt waarschijnlijk iets af.

Met dat in het achterhoofd kunnen onderzoekers nu op zoek gaan naar geadopteerde planeten. Want tot op heden is er nog geen duidelijk voorbeeld van zo’n geadopteerde planeet ontdekt. Het is namelijk best lastig om een geadopteerde planeet van een ‘gewone’ planeet te onderscheiden. Of we zo’n geadopteerde planeet dicht bij huis gaan vinden? Wetenschappers weten het niet. Het is best mogelijk dat de zon een planeet geadopteerd heeft. Geen grote, maar misschien een kleintje dat zich aan de randen van het zonnestelsel verborgen houdt.