Net als het bekende figuur uit de Griekse mythologie at ook de ster Kronos zijn eigen kroost op.

Astronomen ontdekten dat de ster HD 240430 in het verleden het equivalent van vijftien aardes heeft verorberd. “Zelfs al zou onze zon alle vier binnenplaneten (Mercurius, Venus, Aarde en Mars, red.) verslinden, dan nog zou de ster niet in de buurt komen van wat HD 240430 heeft opgeslokt”, zegt auteur David Hogg.

De ster heeft de bijnaam Kronos gekregen. Dat klinkt iets makkelijker dan HD 240430, maar is ook nog eens toepasselijk. Kronos is een figuur uit de Griekse mythologie. Hij was de zoon van Ouranos en Gaia. Omdat zijn ouders hadden voorspeld dat een van zijn kinderen hem zou onttronen, besloot hij om zijn kinderen met huid en haar te verslinden. Hestia, Demeter, Poseidon, Hades en Hera kwamen zo aan hun eind. Alleen Zeus werd gespaard, omdat moeder Rheia hem in het geheim baarde. De uitkomst is natuurlijk al bekend: Zeus nam de heerschappij over van Kronos.

De ster Kronos is 350 lichtjaar van de aarde verwijderd en vormt een duo met ster HD 240429 (Krios). Wanneer onderzoekers kijken naar dubbelsterren, dan zien ze er chemisch gezien vaak hetzelfde uit. Logisch, want de sterren zijn in dezelfde stellaire kraamkamer ontstaan. Toch blijken Krios en Kronos te verschillen.

Kronos verslaat Ouranos. Bron: Wikimedia Commons.

De onderzoekers hebben allerlei mogelijke verklaringen hiervoor onderzocht. Is een van de sterren ouder dan de ander? Zijn de sterren toch in twee verschillende gaswolken ontstaan? Of waren elementen in de gaswolk niet goed gemixt? De astronomen beweren dat deze verklaringen niet kloppen, omdat ze in dezelfde omstandigheden zijn ontstaan.

Veel zware elementen
De enige logische verklaring is dat Kronos veel materiaal heeft opgeslokt. Hierdoor heeft Kronos meer zware elementen, zoals ijzer, silicium, magnesium en lithium. Deze elementen zijn ook terug te vinden op onze eigen planeet. De zwaardere elementen zijn terug te vinden in de buitenste lagen van Kronos en zijn dus niet goed gemixt. Dit is sterk bewijs dat de ster pas een miljard jaar na zijn geboorte deze elementen ontving.

Scheerde een andere ster langs Kronos?
In het verleden zijn er vaker planetenverslindende sterren gevonden, maar het equivalent van vijftien aardes is toch echt wel een record. De onderzoekers vermoeden dat Kronos in het verleden vlak langs een andere ster scheerde, waardoor de banen van planeten werden gewijzigd. De planeten kwamen hierdoor op ramkoers te liggen met de ster. Een triest einde voor dit systeem. Toch gebeurt dit wel vaker. Wist je dat over 1,3 miljoen jaar er ook een andere ster door ons zonnestelsel reist? De gevolgen voor de aarde zijn gelukkig klein, maar deze ster verstoort mogelijk wel de banen van objecten in de Oortwolk. Met alle gevolgen van dien.