Een internationaal team van wetenschappers hebben een ‘rugbybal’ gevonden in de ruimte. Exoplaneet WASP-12b wordt uitgerekt door haar moederster. Het zal niet lang meer duren of de opvallend grote planeet wordt door getijkrachten uit elkaar gescheurd. Een unieke kans voor wetenschappers om dit bijzondere proces te volgen.

WASP 12-b werd in 2008 ontdekt en is één van de tot nu toe meer dan 400 ontdekte exoplaneten. De gasplaneet bevindt zich op een afstand van nog geen twee miljoen kilometer bij haar moederster vandaan. De planeet draait dus 75 keer dichter om haar ster, dan de aarde om de zon. Daarnaast is de planeet opvallend heet (meer dan 2.500 graden Celsius) en opvallend licht.

Op aarde zorgen de getijkrachten tussen de aarde en de maan voor eb en vloed. Planeet WASP 12-b heeft last van de getijkrachten tussen de planeet en haar moederster, alleen zijn die veel extremer dan de getijkrachten op aarde. Als gevolg heeft de gasvormige planeet de vorm van een rugbybal. Ook zorgen de getijkrachten voor interne hitte in de planeet, waardoor de planeet uitzet.

Op dit moment is de exoplaneet zo groot (80% groter dan Jupiter), dat het moeilijk wordt om bij elkaar te blijven. “WASP-12b verliest zes miljard ton materie per seconde”, vertelt wetenschapper Shu-lin Li van de National Astronomical Observatories in China. “Op dit tempo is de planeet over tien miljoen jaar volledig vernietigd. Dit lijkt lang, maar voor astronomen is dat niet zo.”

Hieronder is te zien hoe de moederster gas van de planeet WASP 12-b steelt.