Helemaal zeker is het nog niet, maar de nieuwste onderzoeken wijzen er sterk op dat het Higgs-deeltje daadwerkelijk bestaat. Dat meldt het Fermilab zojuist.

“Onze gegevens wijzen sterk op het bestaan van het Higgs-deeltje, maar er zijn resultaten van experimenten met de Large Hadron Collider in Europa voor nodig om de ontdekking te bevestigen,” vertelt Rob Roser, woordvoerder namens DOE’s Fermi National Accelerator Laboratory.

Cliffhanger
“Het is een echte cliffhanger,” vertelt woordvoerder Gregorio Bernardi namens het Laboratory of Nuclear and High Energy Physics. “We weten precies naar wat voor signaal we zoeken en we zien sterke indicatoren van de productie en het verval van Higgs-deeltjes. (…) We zijn daar heel opgewonden over.”

Geen Higgs

Wat zou het voor de fysica betekenen als het Higgs-deeltje niet zou bestaan? Dan zou het hele Standaardmodel dat door Higgs en zijn collega’s is ontwikkeld op de schop moeten. En zullen we dus een andere verklaring moeten gaan zoeken voor het feit dat sommige deeltjes wel en andere deeltjes geen massa hebben.

Model
Wetenschappers zijn al jaren naar het Higgs-deeltje op zoek. Onderzoeker Peter Higgs ontwikkelde tientallen jaren geleden samen met andere fysici een model dat verklaart waarom sommige deeltjes massa hebben en anderen niet. Dit model voorspelt het bestaan van het Higgs-deeltje. Toch is het nog nooit waargenomen. Er zijn slechts twee plekken op aarde waar het Higgs-deeltje – als het bestaat – geproduceerd kan worden. En dat is de Large Hadron Collider en de deeltjesversneller Tevatron. Tevatron lijkt het Higgs-deeltje nu dus op het spoor te zijn, maar dat moet nog bevestigd worden door de LHC.

Massa
De afgelopen jaren zijn wetenschappers steeds dichter bij het deeltje in de buurt gekomen. De nieuwste onderzoeken wijzen erop dat het Higgs-deeltje een massa heeft van tussen de 115 en 135 GeV/c2. Heel concreet betekent dat dat het deeltje ongeveer dezelfde massa heeft als een proton.

Zoeken naar een speld in een hooiberg
“Tevatron moet gedurende zijn leven al duizenden Higgs-deeltjes hebben geproduceerd, als ze tenminste bestaan en het is nu aan ons om ze te vinden in de gegevens die we verzameld hebben,” legt woordvoerder Luciano Ristori uit. En die zoektocht is ingewikkelder dan het lijkt. “Het is gemakkelijker om het gezicht van een vriend te vinden in een stadion met 100.000 mensen dan het is om te zoeken naar een Higgs-achtig deeltje onder biljarden botsingen.”

Kansen
Zoals gezegd is het bestaan van het Higgs-deeltje nog niet bewezen. Toch lijkt het bijna niet meer mis te kunnen gaan. De kans dat het waargenomen signaal een statistische fluctuatie en dus geen Higgs-deeltje is, is slechts 1 op 550.

Het verhaal krijgt ongetwijfeld nog een staartje. Mogelijk zelfs deze week nog. Komende woensdag organiseert CERN een seminar en persconferentie waarin meer over Higgs wordt verteld.