Geloof het of niet, maar op een stralende zomerdag wordt jouw lichaam iedere seconde geraakt door een triljard fotonen van de zon. Maar dat niet alleen! Ook straling van de oerknal en de straling van sterren in verre sterrenstelsels geven jouw huid een bruin tintje.

Astronomen hebben berekend waar het licht – dat op de aarde valt – precies vandaan komt. Ze baseerden zich op tellingen van sterrenstelsels door (ruimte)telescopen. Wat blijkt nu: één miljardste procent van alle straling die op jouw huid valt is van extragalactische oorsprong, oftewel straling afkomstig uit andere sterrenstelsels. Dat komt neer op zo’n tien miljard fotonen per seconde per vierkante meter.

“De meeste fotonen komen van de zon”, zegt professor Simon Driver. “Direct of indirect.” Daarmee doelt Driver op het feit dat zonnestraling ook kan weerkaatsen, bijvoorbeeld door stof in het zonnestelsel. Daarnaast worden er fotonen op ons afgeschoten door sterren in de Melkweg. Maar daar stopt het niet. “We krijgen echter ook te maken met fotonen buiten de Melkweg. Deze fotonen zijn gemaakt in de kern van sterren in verre sterrenstelsels.”

Het is bijzonder om je te realiseren dat je een bruin kleurtje krijgt van licht dat misschien wel miljarden lichtjaren heeft gereisd om jou te bereiken. Gelukkig is er geen reden voor paniek, want de hoeveelheid straling van buiten ons sterrenstelsel is niet heel groot. Pas na biljoenen jaren treedt er langdurige schade op. Je lichaam gaat natuurlijk veel korter mee. Straling van de zon is veel gevaarlijker en kan in een korter tijdbestek permanente schade aanrichten.