Wetenschappers hebben een sterrenstelsel gevonden op een afstand van 320 miljoen lichtjaar van de aarde. Dit sterrenstelsel is even zwaar als de Melkweg, maar bestaat uit veel minder sterren. Dit is te danken aan donkere materie.

Wetenschappers beweren dat het sterrenstelsel Dragonfly 44 voor 99,99% uit donkere materie bestaat. De andere 0,01% wordt verklaard door de aanwezigheid van sterren. “Als je kijkt naar onze Melkweg, dan moet je van iedere honderd sterren er slechts één bewaren. Dan kom je in de buurt van de verdeling van sterren in Dragonfly 44”, zegt onderzoeker Pieter van Dokkum van de Yale universiteit tegen de Amerikaanse nieuwssite New Scientist. “Daarnaast moet je de overgebleven sterren in een blender doen.” Dragonfly 44 is geen mooi spiraalstelsel als onze Melkweg, maar een zogenoemd elliptisch sterrenstelsel.

Volgens Van Dokkum en zijn collega’s zijn er veel meer sterrenstelsels als Dragonfly 44. In het Coma-cluster – een grote groep sterrenstelsels op 320 miljoen lichtjaar van de aarde – zijn 47 zwakke vlekjes te zien. Dit kunnen sterrenstelsels zijn die minstens zo groot zijn als de Melkweg – 100.000 lichtjaar in doorsnee – maar veel minder sterren bevatten. Daarom zijn ze net zo helder als kleinere dwergstelsels.

Met dank aan de spectograaf van de Keck II-telescoop weten de astronomen dat de sterren in Dragonfly 44 een snelheid hebben van 47 kilometer per seconde. Een hogere snelheid betekent dat het sterrenstelsel zwaarder is. Uit de berekeningen blijkt dat Dragonfly 44 een biljoen keer zwaarder is dan onze zon.

Hoe is het mogelijk dat Dragonfly 44 zoveel donkere materie bevat? In het paper in het wetenschappelijke vakblad The Astrophysical Journal Letters geven Van Dokkum en zijn teamleden geen verklaring. Wel is Dragonfly 44 voor nu een recordhouder met de meeste donkere materie. Eerder dit jaar werd een sterrenstelsel in het Virgo-cluster ontdekt met 99,96% donkere materie, maar dit record sneuvelt nu.