De ‘staart’ – een pluim die bestaat uit waterstofgas – is maar liefst vijf keer langer dan het sterrenstelsel zelf!

Enige tijd geleden ontdekten wetenschappers al dat het sterrenstelsel NGC 4569 veel minder gas bezit dan verwacht. Maar onduidelijk bleef waar dat missende gas dan precies gebleven was.

Vermist gas
Tot nu. Wetenschappers hebben namelijk een enorme pluim gas ontdekt die als een staartje aan het sterrenstelsel ‘hangt’. “Wat heel mooi is, is dat wanneer je de massa van de pluim meet, deze overeenkomt met de hoeveelheid gas die we in de schijf van het sterrenstelsel misten,” stelt onderzoeker Luca Cortese.

Op de voorgrond zie je NGC 4569. De rode 'draden' rechts van het sterrenstelsel staan voor het waterstofgas dat uit het sterrenstelsel is verwijderd. Afbeelding: CFHT / Coelum.

Op de voorgrond zie je NGC 4569. De rode ‘draden’ rechts van het sterrenstelsel staan voor het waterstofgas dat uit het sterrenstelsel is verwijderd. Afbeelding: CFHT / Coelum.

Cluster
NGC 4569 bevindt zich in een groep sterrenstelsels (cluster) die zo’n 55 miljoen lichtjaar van de Melkweg verwijderd is. Het sterrenstelsel reist met zo’n 1200 kilometer per seconde door het cluster heen. En die snelle beweging zorgt ervoor dat het sterrenstelsel gas verliest, zo stelt Cortese. “We weten dat grote clusters veel warm gas bevatten. Dus wanneer een sterrenstelsel het cluster binnenkomt, voelt het de druk van dat gas, net zoals je de wind in je gezicht voelt, en die druk is in staat om materie uit het sterrenstelsel te verwijderen.”

De pluim achter NGC 4569 heeft een breedte van zo’n 300.000 lichtjaar en is vijf keer langer dan het sterrenstelsel zelf. De onderzoekers verwachten in de toekomst nog meer sterrenstelsels met zulke indrukwekkende staarten te vinden.