goce

Na enkele jaren trouwe dienst is de GOCE-satelliet bijna door zijn brandstof heen. En zodra de brandstof op is, zal de dode satelliet richting de aarde beginnen te cirkelen en uiteindelijk ongecontroleerd op onze planeet neerstorten. Waar de satelliet gaat neerkomen, is nog niet te voorspellen.

De GOCE-satelliet (Gravity field and steady Ocean Circulation Explorer) draait iets meer dan vier jaar op ongeveer 224 kilometer hoogte om de aarde heen. De satelliet bestudeert daar de zwaartekracht van onze planeet.

Brandstof
Halverwege oktober komt de missie tot een einde. Dan is de brandstof van GOCE namelijk op. Vanaf dat moment zal de satelliet zichzelf niet meer op hoogte kunnen houden en afdalen, richting de aarde. Het grootste deel van de satelliet zal in de atmosfeer vergaan, maar enkele onderdelen zullen de reis door de atmosfeer overleven en op aarde neerstorten. Waarschijnlijk zo’n drie weken nadat de brandstof van GOCE op is.

WIST U DAT…

…in Zwitserland gewerkt wordt aan een satelliet die ruimteafval op kan ruimen?

Nuchter
ESA is nuchter over de risico’s die dat met zich meebrengt. “Tweederde van de aarde wordt bedekt door oceanen en grote delen land zijn dunbevolkt dus het gevaar dat de satelliet vormt voor mensen en hun eigendommen is klein.” En statistisch gezien klopt dat als een bus. Jaarlijks valt er zo’n 40 ton aan ruimteafval op aarde. Maar mede doordat de stukjes afval klein zijn en de aarde groot is, is de kans dat u door zo’n stuk ruimteafval geraakt wordt, kleiner dan de kans dat u een stuk meteoriet op uw hoofd krijgt.

Het is niet ongebruikelijk dat satellieten nadat ze door hun brandstof heen zijn op aarde neerstorten. En dat gebeurt ongecontroleerd, want omdat de brandstof op is, is het voor ruimtevaartorganisaties niet mogelijk om zo’n satelliet nog bij te sturen. Natuurlijk zijn er ook wel andere manieren om van een dode satelliet af te komen. De Chinezen schoten er bijvoorbeeld eentje in de ruimte aan stukken. Niet zo’n goed idee: nu zweven er duizenden piepkleine stukjes satelliet door de ruimte die grote schade kunnen toebrengen aan andere satellieten, ruimtevaartuigen of het ruimtestation. Een andere optie is een satelliet kort voor deze door zijn brandstof heen is, uit een baan om de aarde te halen en naar een plek te sturen waar deze geen gevaar vormt voor onze planeet.