graven

Archeologen hebben de resten van de mannen ontdekt in Jamestown: de eerste permanente Engelse nederzetting in Amerika.

De resten van de vier mannen werden in november 2013 opgegraven. De afgelopen maanden is er hard gewerkt om de identiteit van de mannen vast te stellen. Een hele klus, aangezien de botten slecht bewaard waren gebleven. Maar uiteindelijk is het toch gelukt om op elk graf een naam te plakken. De resten behoren toe aan Robert Hunt, Gabriel Archer, Ferdinando Wainman en William West.

De zilveren doos die op het graf van Archer werd ontdekt. CT-scans onthullen dat er onder meer botten in zitten. Afbeelding: Micro Photonics Inc.

De zilveren doos die op het graf van Archer werd ontdekt. CT-scans onthullen dat er onder meer botten in zitten. Afbeelding: Micro Photonics Inc.

De vier mannen
Robert Hunt was een dominee. Hij overleed in 1608 en moet toen ongeveer 39 jaar oud zijn geweest. De onderzoekers wisten hem te identificeren aan de hand van onder meer zijn kleding: hij werd begraven in een simpel lijkgewaad en zonder kist.
Kapitein Gabriel Archer stierf eind 1609, begin 1610. In die tijd had Jamestown het moeilijk: zo’n 250 kolonisten stierven door honger, ziekte en aanvallen van de Indianen. Archer werd geïdentificeerd aan de hand van een staf die kapiteins bij zich droegen. Boven op de kist van Archer lag een zilveren box met daarin katholieke relikwieën. Religie was heel belangrijk in Jamestown en er werd veel moeite gedaan om de stammen rond de nederzetting te bekeren en toe te voegen aan de Anglicaanse kerk. De ontdekking van deze box suggereert dat sommige kolonisten ondanks dat – wellicht stiekem – katholiek bleven.
Ferdinando Wainman stierf in 1610 en werd 34 jaar. Hij was mogelijk de eerste Engelse ridder die in Amerika werd begraven. Onderzoek wijst erop dat hij in een kist die de vorm van een menselijk lichaam had, begraven werd.
Kapitein William West stierf in 1610 op 24-jarige leeftijd tijdens een krachtmeting met één van de stammen nabij Jamestown.

De resten van de vier mannen. Afbeelding: James Di Loreto / Smithsonian Institution.

De resten van de vier mannen. Afbeelding: James Di Loreto / Smithsonian Institution.

Buitengewone ontdekking
“Dit is een buitengewone ontdekking,” stelt onderzoeker James Horn. “Twee van de mannen – Archer en Hunt – maakten deel uit van de eerste expeditie die in mei 1607 leidde tot de stichting van Jamestown. En de andere twee – Wainman en West – hielpen de kolonie drie jaar later te redden.”

Hoge status
Dat de mannen een cruciale rol speelden in de geschiedenis van Jamestown en de toekomst van Amerika blijkt volgens de onderzoekers onder meer uit de locatie waarop de mannen begraven werden. Hun graven bevinden zich voorin de kerk, onder het hoofdaltaar. Ook de objecten die bij de mannen werden aangetroffen en de kleding waarin sommige mannen begraven werden, getuigen van hun voorname positie. “Het is heel ongebruikelijk om in deze tijd in graven die niet aan de Engelse rijken en hooggeborenen toebehoren objecten terug te vinden,” stelt onderzoeker William Kelso. “De aanwezigheid van de objecten en de locatie van de graven wijzen beiden op de hoge status van de vier mannen en laten zien dat ze heel belangrijk waren voor de vroege geschiedenis van de Jamestown-nederzetting.”

De onderzoekers kunnen het belang van hun werk niet vaak genoeg benadrukken. Het onderzoek geeft meer inzicht in de vroege geschiedenis van Jamestown, het belang van religie in die tijd en de wijze waarop mensen in die tijd leefden. Het verzamelen van die informatie is in zekere zin een race tegen de klok. Jamestown kan tegen het eind van deze eeuw namelijk wel eens onder water verdwijnen: het eiland wordt bedreigd door de stijgende zeespiegel.