Astronomen hebben op Rosetta’s komeet een klont stof ontdekt die uit wel 114 stofdeeltjes bestaat. Deze ontdekking kan meer inzicht geven in hoe kometen en planeten ontstaan.

Deze en andere klonten stof op komeet 67P bevestigen de theorie die stelt dat kometen en planeten ontstaan uit samengeklonterd stof. Een internationaal team van onderzoekers – waaronder Pascale Ehrenfreund van de universiteit Leiden – trekt die conclusies in het blad Nature. De wetenschappers laten zich in hun paper leiden door waarnemingen van ruimtesonde Rosetta die momenteel rond komeet 67P/C-G cirkelt.

MIDAS
Aan boord van de ruimtesonde bevinden zich verschillende instrumenten. Voor dit onderzoek werd een beroep gedaan op het instrument dat kortweg MIDAS wordt genoemd: het Micro-Imaging Dust Analysis System. MIDAS onthult de grootte, vorm en structuur van stof op de komeet.

Het is vandaag 1 september en dat betekent dat ruimtesonde Rosetta aan haar laatste maand is begonnen. Op 30 september zal de missie van de ruimtesonde met een landing op komeet 67P tot een einde komen.

Klonten
MIDAS laat zien dat het stof op komeet 67P bestaat uit klonten van kleinere korrels. De stofdeeltjes verschillen in grootte: sommige zijn enkele tientallen micrometers groot, andere zijn enkele honderden nanometers groot. Ook de vorm verschilt: er zijn losse korrels op de komeet te vinden. Maar ook grote, poreuze, langwerpige klonten. De astronomen stuitten zelfs op een klont die bestaat uit 114 afzonderlijke stofdeeltjes.

In detail
Eerder bestudeerden wetenschappers al grote brokken stoffen op komeet 67P. Uit dat onderzoek bleek dat de brokken bestonden uit kleinere brokjes. Nu zijn voor het eerst de kleinste deeltjes op de komeet bestudeerd. Een primeur: nog nooit eerder zijn ongerepte stofdeeltjes van een komeet zo gedetailleerd en van zo dichtbij onderzocht.

Het onderzoek kan meer inzicht geven in hoe ons zonnestelsel is ontstaan. Kometen bevatten namelijk ongerept materiaal dat stamt uit de periode waarin ons zonnestelsel werd gevormd. Heel concreet kan dit onderzoek meer vertellen over hoe planeten en kometen ontstaan. De studie onderschrijft de heersende theorie hierover. Die theorie stelt dat kometen en planeten ontstaan doordat kleine stofdeeltjes samenklonteren tot grotere stofdeeltjes waaruit vervolgens heuse hemellichamen kunnen ontstaan.