Wetenschappers van NASA hebben op een foto van de Mars Reconnaissance Orbiter een aanwijzing gevonden dat een meteorietinslag een stoflawine heeft veroorzaakt. De lawine vond plaats op de helling van de dode schildvulkaan Olympus Mons. Het is bijzonder dat een meteorietinslag een lawine veroorzaakt, want wetenschappers menen dat de meeste lawines op Mars ontstaan door de uitdijing en het samentrekken van ijs door temperatuursveranderingen.

De helling van Olympus Mons is al eens eerder gefotografeerd door de Mars Reconnaissance Orbiter. Drie jaar geleden was er geen lawine te zien en ook geen piepkleine krater. Nu zijn de piepkleine krater en de lawine duidelijk zichtbaar. De nieuwste foto is gemaakt op 14 februari 2010.

“Het donkere gebied is ontstaan door een atmosferische explosie, waarschijnlijk als gevolg van een meteorietinslag”, vertelt Alfred McEwen van het HiRISE-team. “De asteroïde had een snelheid van tien kilometer per seconde.” Waarom is het gebied donker? “Het verse Marsoppervlak is bedekt met een laag oud stof.”

De krater heeft een doorsnee van 4,5 meter. Dit betekent dat de ruimtesteen ongeveer een halve meter breed was. McEwen: “Er was dus niet veel voor nodig om deze lawine te creëren.”