Maar het kan nog weken of zelfs maanden duren voor Marsrover Opportunity inbelt.

Het begin van het einde lijkt te naderen. De stofstorm die al voor geruime tijd over de rode planeet woedt, begint in kracht af te nemen. Toch kan het nog wel even duren voordat de rover weer een hand voor ogen ziet.

Helemaal links zie je wat Opportunity een paar weken geleden zag als deze omhoog keek. De heldere vlek is natuurlijk onze zon: de energieleverancier van Opportunity. Helemaal rechts zie je dat de rover nu ziet als deze – overdag(!) – omhoog kijkt. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / TAMU.

Stof
Wetenschappers die het gebeuren observeren hebben vastgesteld dat er op dit moment meer stof vervliegt, dan dat er nieuw wordt opgezogen. Dit betekent dat de storm over het zwaarste punt heen is. Op sommige plekken wordt er al helemaal geen stof meer in de lucht gezogen.

Kenmerken
En dat is ook te zien. Zo beginnen oppervlaktekenmerken in veel gebieden opnieuw te verschijnen. Dit is zelfs al vanaf de grond te aanschouwen met grote telescopen. Daarnaast zal volgende week de rode planeet de aarde het dichtste naderen sinds 2003. Een bijzonder goed moment om Mars nog even van wat dichterbij te bekijken!

Temperaturen
Ook aan de temperatuur is te merken dat de storm zijn top heeft bereikt. Zo stijgen de temperaturen in het midden van de atmosfeer niet langer en in sommige gebieden begint het zelfs al koeler te worden.

Contact
Toch kan het nog wel even duren voordat Marsrover Opportunity zijn kans schoon ziet om wat van zich te laten horen. Zo moet de op zonne-energie draaiende rover eerst zijn batterijen opladen voordat hij naar huis kan bellen.

Het laatste signaal met de rover was vorige maand op 10 juni. Daarna kon NASA geen contact meer krijgen. Al snel raasde de storm vervolgens over de hele planeet. Voor wetenschappers is deze gebeurtenis een ware traktatie, waarbij ze veel over de rode planeet en stofstormen kunnen leren. Al gauw waren dan ook alle instrumenten op de rode planeet afgesteld. Uit onderzoek bleek toen dat al het stof waarschijnlijk vanaf één plek afkomstig is. Marsrover Opportunity is op dit moment in ieder geval nog in winterslaap en wacht gestaag af tot de storm weer afneemt. Het kan overigens nog weleens tot september duren voordat de rover weer contact opneemt.