meteoriet

Onze planeet wordt regelmatig bekogeld met ruimtestenen. Vaak gaat het om brokstukken, overgebleven na de vorming van het zonnestelsel. Maar zo nu en dan zit er ook een stukje planeet bij. Een mooi voorbeeld is meteoriet NWA 7533. Dit is één van de circa honderd meteorieten die afkomstig zijn van onze buur: Mars. En nu blijkt dat NWA 7533 ook nog eens 4,4 miljard jaar oud is.

Ons zonnestelsel is ruwweg 4,5 miljard jaar geleden gevormd. Door planetoïden, kometen en brokstukken uit deze periode te onderzoeken, leren wetenschappers meer over deze turbulente tijd. De meeste meteorieten zijn dus ook 4,5 miljard jaar oud.

Planetaire meteorieten vertellen een ander verhaal. Deze meteorieten maakten namelijk deel uit van een planeet en zijn dus ooit gesmolten. Vandaar dat planetaire meteorieten veel ‘gladder’ ogen dan niet-planetaire meteorieten.

Oudste Marsmeteoriet
NWA 7533 is tot nu toe de oudst bekende Marsmeteoriet. Deze meteoriet maakte 100 miljoen jaar na het ontstaan van Mars deel uit van de jonge korst van de rode planeet. Hierdoor kunnen wetenschappers dankzij NWA 7533 meer leren over hoe de korsten van planeten opdrogen. Dit maakt de meteoriet zeer kostbaar.

Zirkoon
Een internationaal team van wetenschappers analyseerde de meteoriet, die vorig jaar gevonden is in Afrika. Daaruit blijkt dat de meteoriet het mineraal zirkoon bevat. Zirkoon is niet zo heel spannend, want het wordt overal in de aardkost aangetroffen. Bijzonder aan zirkoon is dat het kleine hoeveelheden radioactieve isotopen bevat. Al deze isotopen vervallen uiteindelijk tot een isotoop van lood. Door te kijken naar de verhouding van bijvoorbeeld thorium/lood of uranium/lood, kan men de kristallisatietijd van het kristal bepalen en daarmee de ouderdom van het gesteente waar het zich in bevindt. Wat blijkt: de zirkonen zijn 4,428 miljard jaar oud.

Breccie?
Toch blijven Marsmeteorieten verraderlijk. Een ander meteorietfragment van dezelfde inslag – NWA 7034 – is namelijk 2,1 miljard jaar oud. Wetenschappers gebruikten rubidium om deze ruimtesteen te dateren, in tegenstelling tot uranium. Misschien is NWA 7533 een breccie, oftewel een gesteente opgebouwd uit brokstukken van ouder gesteente.