stofschijf

De ster TW Hydrae is stokoud: veel te oud om nog nieuwe planeten te vormen. Tenminste: dat dachten onderzoekers altijd. Maar de moederster mag dan al lang in de menopauze zitten, nieuw onderzoek wijst erop dat deze nog steeds nieuwe werelden kan creëren.

Onderzoekers bestudeerden de ster met behulp van Herschel en ontdekten toen iets bijzonders. “We hadden niet verwacht zoveel gas rond deze ster te vinden,” vertelt onderzoeker Edwin Bergin. “Normaal gesproken hebben sterren van deze leeftijd het omringende materiaal al opgeruimd, maar deze ster heeft nog genoeg massa over om de equivalent van vijftig Jupiters te vormen.”

Opvallend
En dat is toch wel opvallend. TW Hydrae is namelijk ongeveer tien miljoen jaar oud. Dat betekent dat de ster nog relatief jong, maar wel ver voorbij de leeftijd waarop deze nog planeten kan maken, is. Nu blijkt dat deze ster nog genoeg materiaal heeft om planeten te vormen. Sterker nog: de ster kan waarschijnlijk in de jaren die deze resten nog meer planeten maken dan we in ons zonnestelsel aantreffen. Of de ster dat ook daadwerkelijk gaat doen, moeten we natuurlijk nog afwachten.

De stofschijf is massief genoeg om nog aan vijftig Jupiters het leven te schenken. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.

De stofschijf is massief genoeg om nog aan vijftig Jupiters het leven te schenken. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.

De onderzoekers stellen niet alleen vast dat TW Hydrae meer massa om zich heen heeft dan gedacht. Ze komen ook met een nieuwe, accuratere methode om de massa van de schijf rondom de ster vast te stellen. “Weten hoe massief de schijf waaruit planeten ontstaan is, is van groot belang om te begrijpen hoe en wanneer planeten rondom hun ster vorm krijgen.”

“De nieuwe resultaten zijn een volgende belangrijke stap richting het begrijpen van de diversiteit van planetaire systemen in ons universum. We observeren nu systemen met massieve Jupiters, superaardes en vele Neptunus-achtige werelden. Door systemen bij hun geboorte te wegen, krijgen we inzicht in hoe ons eigen zonnestelsel – slechts een voorbeeld van de vele manieren waarop een stelsel kan worden samengesteld – gevormd werd.”