Wetenschappers hebben een bijzondere vondst gedaan. Ze vonden in barnsteen 230 miljoen jaar oude vliegen en mijten terug. Nog nooit zijn in barnsteen zulke oude geleedpotigen aangetroffen.

De mijten zijn als klap op de vuurpijl ook nog eens nieuw voor de wetenschap. Ze hebben de namen Triasacarus fedelei en Ampezzoa triassica gekregen. De onderzoekers deden hun vondst in de Dolomieten in Italië. In totaal bestudeerden ze ongeveer 70.000 stukjes barnsteen. In de barnsteen vonden ze drie organismen terug: twee mijten en een vlieg. De vlieg is niet zo heel goed bewaard gebleven en dus lastig te identificeren.

Plakkerig
De stukjes barnsteen zijn nu keihard, maar ooit was dat wel anders. Zo’n 230 miljoen jaar geleden waren het druppeltjes hars waar geleedpotigen zoals vliegen en mijten maar beter niet mee in aanraking konden komen. De druppels kleven namelijk enorm. De mijten en vlieg hadden pech: zij kwamen wel vast te zitten. De hars werd hard en de geleedpotigen werden vrij goed bewaard. Welbeschouwd gunt het barnsteen ons nu een kijkje in de wereld van 230 miljoen jaar geleden.

Mijt

De mijten die in de barnsteen zijn teruggevonden, maken deel uit van een groep die tot op de dag van vandaag nog in leven is: de Eriophyoidea. De groep telt vandaag de dag 3500 soorten. De mijten die in de barnsteen zijn teruggevonden lijken sterk op de galmijt: een soort die vandaag de dag nog volop voorkomt en van die fraaie galappels op bladeren kan vormen.

Bladeren
De plakkerige goedje waarin de geleedpotigen bewaard zijn gebleven, is afkomstig van een inmiddels uitgestorven conifeer. Waarschijnlijk aten de mijten van de boom en zijn ze tijdens zo’n maaltijd in hars vast komen te zitten.

De onderzoekers zijn blij dat ze eindelijk bewijs hebben gevonden dat geleedpotigen uit het Trias in barnsteen bewaard kunnen zijn gebleven. Het geeft ze een goede reden om te blijven zoeken naar barnsteen uit deze periode. “In het Trias veranderde de flora en fauna enorm,” vertelt onderzoeker David Grimaldi. Eén van de grootste massa-extincties die onze planeet ooit doormaakte, was net achter de rug en het leven op aarde was zich aan het reorganiseren. Barnsteen met daarin organismen uit die tijd kan ons meer vertellen over die reorganisatie en de geschiedenis van moderne soorten.

De twee nieuwe soorten mijten. Foto: University of Göttingen / A. Schmidt.