Nog even en het is een jaar geleden dat een enorme storm op Saturnus losbarstte. En de restanten ervan zijn nog steeds zichtbaar!

De storm begon in de tweede helft van december. In eerste instantie zagen we enkel een klein vlekje. Maar in korte tijd groeide dat vlekje uit tot een vlek van reuzenformaat. Op een gegeven moment bedekte de storm ongeveer éénvijfde van het noordelijk halfrond van Saturnus.

Niet ongewoon
Het is niet ongewoon dat het zo sterk stormt op Saturnus. Sterker nog: observaties wijzen erop dat we eens in de 20 tot 30 jaar wel zo’n enorme storm kunnen verwachten: wanneer de lente op Saturnus begint, barsten ook de stormen los. Toch is de storm die een groot deel van 2011 woedde heel bijzonder. De langste storm die ooit op Saturnus werd waargenomen, woedde in 1993 en duurde maar liefst 155 dagen. Aanzienlijk korter dan het exemplaar dat Saturnus dit jaar teisterde. Officieel gaat de storm de boeken in als een storm die 200 dagen duurde: in juni kalmeerde de storm namelijk aanzienlijk. Maar de wolken die tijdens de storm werden gecreëerd, bevinden zich nog steeds in de atmosfeer en eigenlijk is de storm dan ook nog niet echt voorbij.

De storm. Foto: Cassini Imaging Team / NASA.gov.

Langste
De storm gaat in ieder geval de boeken in als de langst durende storm ooit waargenomen. En als de grootst storm ooit. “Deze nieuwe storm is in vergelijking met hetgeen we eerder zagen een compleet ander soort beest,” stelt onderzoeker Kunio Sayanagi. “De storm op Saturnus is meer een soort vulkaan dan een weersysteem,” voegt onderzoeker Andrew Ingersoll daar aan toe. “De druk bouwt zich vele jaren voordat de storm losbarst op.” Bij een vulkaan zorgen gesteenten ervoor dat de druk niet direct resulteert in een uitbarsting. Wat er op Saturnus voor zorgt dat de druk zich zo ver op kan bouwen, is onduidelijk. Hopelijk kunnen toekomstige missies dat uitwijzen.

Het mooie van deze storm is dat we deze uitstekend in de gaten konden houden. De ruimtesonde Cassini bestudeert op dit moment Saturnus en de manen eromheen. Cassini heeft de storm dan ook het hele jaar kunnen bestuderen en dat heeft al heel wat mooie foto’s opgeleverd.

De ontwikkeling van de storm op Saturnus in beeld. Foto's: Cassini Imaging Team / NASA.gov.