eekhoorn

Jonge eekhoorntjes worden groter en sterker als ze opgroeien in een omgeving die bol staat van de stresshormonen. Dat hebben onderzoekers van de universiteit van Guelph ontdekt.

Zowel tijdens de zwangerschap als tijdens de opvoeding van hun jongen luisteren vrouwelijke eekhoorns heel goed naar de geluiden die eekhoorns in de omgeving maken. Zodra het geluid in de omgeving toeneemt, weten de moeders dat er heel veel eekhoorns in de buurt zijn. De vrouwtjes maken dan heel veel stresshormonen aan, waardoor hun jongen veel sneller gaan groeien. “Wanneer ze weten dat de populatie eekhoorns explosief groeit, moeten ze doen wat ze kunnen om fitter nageslacht te produceren, dat zich onder deze omstandigheden kan redden,” legt onderzoeker Andrew McAdam uit.

Experimenten
McAdam en zijn collega’s trekken die conclusie nadat ze een aantal experimenten uitvoerden. Zo lieten ze vrouwelijke eekhoorns bijvoorbeeld geluiden van andere eekhoorns horen om ze te laten denken dat de populatie eekhoorns sterk groeide. De jongen van deze vrouwtjes waren aanzienlijk groter en sterker toen ze het nest verlieten dan de jongen van vrouwtjes die de geluiden niet hoorden. Om er zeker van te zijn dat stresshormonen daarvan de oorzaak waren, volgde een experiment waarin vrouwelijke eekhoorns extra stresshormonen toegediend kregen. Ondanks dat zij de geluiden niet hoorden, kregen ze toch aanzienlijk grotere jongen. “Ondanks de wijdverspreide opvatting dat stress slecht is, laat onze studie zien dat veel veel stresshormonen in moeders goed kan zijn voor hun nageslacht,” vertelt onderzoeker Ben Dantzer.

WIST U DAT…

…een klein beetje stress ook de mens goed doet?

Woning vinden
De jonge eekhoorns zijn inderdaad gebaat bij de stresshormonen die ervoor zorgen dat ze groter en sterker worden. “Wanneer er heel veel eekhoorns zijn, overleven alleen de eekhoorns die het snelst groeien,” vertelt McAdam. Met hun grootte en kracht hebben ze namelijk de grootste kans om één van de schaarse woningen voor de koude winter te bemachtigen. “Maar wanneer de bevolkingsdichtheid laag is, hebben alle eekhoorns even grote overlevingskansen en doet het er dus niet toe hoe snel ze groeien.”

Wat zeer opmerkelijk is aan het onderzoek is dat het laat zien dat de eekhoorns door de stresshormonen echt aanzienlijk groter en sterker worden. “De stresshormonen verhoogden de groeisnelheid van de jongen zo sterk dat het leek alsof de moeders extra voedsel hadden gekregen,” vertelt onderzoeker Amy Newman. “Het laat zien dat complexe ecologische en fysiologische factoren – en dus niet simpelweg grondstoffen – invloed hebben op de voortplanting en het gedrag van de moeder.”