Onderzoek toont aan dat een extra dosis cortisol (een stresshormoon) ons helpt om met angsten zoals hoogtevrees om te gaan.

Mensen met een fobie worden tegenwoordig tijdens therapieën met hun angst geconfronteerd om erover heen te komen. Het is de bedoeling dat mensen leren dat hun fobie irrationeel is en dat de angst zo afneemt.

Dieren
Dat bracht onderzoeker Dominique de Quervain op een idee. Uit eerdere experimenten was al gebleken dat dieren die een extra dosis stresshormoon – cortisol – toegediend krijgen sneller leren om met hun angst om te gaan. De Quervain bedacht dat dat wellicht ook bij mensen zo werkte.

Op hoogte
Dus verzamelde hij veertig mensen met hoogtevrees en onderwierp ze aan een virtuele realiteit waarbij het leek alsof de proefpersonen op flinke hoogte stonden. Bovendien moesten de proefpersonen een trap beklimmen. Een deel van de proefpersonen kreeg vooraf een extra dosis cortisol toegediend. De anderen ontvingen een placebo.

Nog steeds zichtbaar
Na drie dagen waren de proefpersonen die cortisol toegediend hadden gekregen aanzienlijk minder bang voor hoogtes dan de mensen die geen extra stresshormonen hadden ontvangen. Dat effect bleek een maand later nog steeds zichtbaar te zijn.

De ontdekking dat stresshormoon ook bij mensen het leerproces een boost geeft, is hoopgevend. Niet alleen voor mensen met fobieën, maar ook voor bijvoorbeeld mensen met een posttraumatische stressstoornis.