zout water

Het gebied rond de Martiaanse evenaar is een stuk spannender dan gedacht. Dat blijkt uit beelden van de Mars Reconnaissance Orbiter. Op de hellingen daar verschijnen en verdwijnen met grote regelmaat donkere strepen. De strepen worden mogelijk veroorzaakt door zout water.

“Het oppervlak van Mars rondom de evenaar werd altijd beschouwd als droog: er zou geen vloeibaar of bevroren water te vinden zijn,” vertelt onderzoeker Alfred McEwen. “Maar misschien moeten we daar op terugkomen.”

McEwen en zijn collega’s bestudeerden beelden die de Mars Reconnaissance Orbiter maakte. Op de beelden – die over een periode van meerdere jaren gemaakt zijn – zijn lange donkere strepen te zien die in de lente opkomen en in de winter vervagen. De strepen zijn zo’n vijf meter breed en soms wel 1200 meter lang. De strepen zijn zowel op hellingen die op het noorden als op hellingen die op het zuiden gericht zijn, te vinden. Op de hellingen die op het noorden gericht zijn, zijn de strepen het duidelijkst zichtbaar als de zon op die hellingen gericht is. De strepen op de hellingen die op het zuiden gericht zijn, worden juist veel helderder als de zon op die hellingen valt.

In de winter zijn de strepen niet te zien, in de lente verschijnen ze weer. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Univ. of Arizona.

In de winter zijn de strepen niet te zien, in de lente verschijnen ze weer. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Univ. of Arizona.

“De best passende verklaring is dat het zout water is dat zodra de temperaturen stijgen van de hellingen afstroomt,” vertelt McEwen. Hard bewijs dat er sprake is van stromend water rondom de evenaar is er nog niet. “Maar er is ook geen bewijs dat dat uitsluit.” Het water moet wel zout zijn. Want alleen zout kan water met de koude temperaturen op Mars vloeibaar houden.