Het onderzoek naar een vogelgriepvirus dat mogelijk van mens op mens overdraagbaar is, is deels stilgelegd.

Dat schrijven de betrokken onderzoekers zelf op de site van het gerespecteerde wetenschappelijke blad Nature. Ze erkennen dat hun studie in de wetenschappelijke wereld en daarbuiten voor veel onrust heeft gezorgd. Ook stellen ze dat het tijd wordt dat de wetenschappelijke wereld duidelijk communiceert welke voordelen het onderzoek heeft en hoe ervoor gezorgd wordt dat eventuele nadelen geen werkelijkheid worden.

Ophef
Het onderzoek in kwestie zorgde in november van dit jaar voor veel ophef. Toen werd namelijk bekend dat onderzoekers het vogelgriepvirus zo hadden aangepast dat het niet langer enkel van vogel op fret kon overspringen, maar ook van fret op fret. Hoewel er geen hard bewijs is dat het vogelgriepvirus zo kan muteren dat het ook van mens op mens overdraagbaar is, wijst het onderzoek erop dat dat toch weldegelijk tot de mogelijkheden behoort.

Biowapen
De onderzoekers voerden hun studie uit om een beter beeld te krijgen van de vogelgriep. Ook willen ze een doemscenario (waarin de griep dus van mens op mens kan overspringen en dus veel meer slachtoffers gaat eisen) voor zijn. Maar zowel binnen als buiten de wetenschappelijke wereld werden hun inspanningen niet op prijs gesteld. Mensen waren bang dat het virus in verkeerde handen zou vallen en bijvoorbeeld als biowapen zou worden ingezet.

Zestig dagen
De onderzoekers reageren nu op al die ophef met een verklaring. Ze pleiten ervoor dat wetenschappers, maar ook overheden om de tafel gaan zitten en gaan discussiëren over de mogelijkheden en uitdagingen die uit dit onderzoek voort komen. Om tijd vrij te maken voor die discussies wordt het onderzoek 60 dagen deels stilgelegd.

Uit de toon van de verklaring wordt wel duidelijk dat de onderzoekers nog steeds vierkant achter hun werk staan. Ook blijven ze benadrukken dat er genoeg veiligheidsmaatregelen zijn genomen om te voorkomen dat dit mogelijk gevaarlijke virus op straat terecht komt. Tijdens de zestig dagen werken de onderzoekers wel verder aan hun onderzoek, maar wordt er niet met het gemuteerde virus gewerkt. Of de discussies van de komende weken ertoe gaan leiden dat het onderzoek helemaal wordt stilgelegd? De tijd zal het leren.