austfonna

Wetenschappers hebben ontdekt dat een afgelegen ijskap op de Noordpool sinds 2012 maar liefst 50 meter dunner is geworden en 25 keer sneller is gaan bewegen. Het bewijst maar weer eens hoe snel ijskappen kunnen evolueren.

De onderzoekers bestudeerden het zuidoostelijke deel van de Austfonna-gletsjer. De gletsjer bevindt zich op het eiland Nordaustlandet dat weer deel uitmaakt van de eilandengroep Spitsbergen. Ze bestudeerden een deel van de gletsjer door observaties van maar liefst acht satellietmissies erbij te pakken.

Bewegen
De satellietgegevens laten zien dat het zuidoostelijke deel van de gletsjer de afgelopen twintig jaar aanzienlijk meer ijs is gaan verliezen. In twee decennia tijd is de ijskap aanzienlijk sneller gaan bewegen (met enkele kilometers per jaar). Ook wordt een steeds groter deel van de ijskap dunner (tot meer dan vijftig kilometer landinwaarts). Sinds 2012 is de ijskap al vijftig meter uitgedund. Daarmee is de ijskap een zesde van zijn originele dikte kwijtgeraakt.

“Deze resultaten geven een duidelijk voorbeeld van hoe snel ijskappen kunnen evolueren en benadrukken de uitdagingen die gemoeid zijn met het voorspellen van de bijdrage die deze ijskappen aan de zeespiegelstijging gaan leveren”

Evolutie
“Deze resultaten geven een duidelijk voorbeeld van hoe snel ijskappen kunnen evolueren en benadrukken de uitdagingen die gemoeid zijn met het voorspellen van de bijdrage die deze ijskappen aan de zeespiegelstijging gaan leveren,” concludeert onderzoeker Mal McMillan. Smeltende ijskappen en gletsjers zijn verantwoordelijk voor ongeveer een derde van de wereldwijde zeespiegelstijging. Onderzoekers vermoeden dat deze ijskappen en gletsjers in de toekomst nog meer ijs zullen gaan verliezen en dus hun steentje aan de zeespiegelstijging zullen blijven bijdragen. Maar voorspellen hoeveel ijs de ijskappen en gletsjers kwijtraken en hoe sterk de zeespiegel door toedoen van dat smeltende ijs stijgt, is lastig. Mede doordat we nog niet helemaal goed begrijpen hoe ijskappen de interactie met hun omgeving aangaan.

Zo is er bewijs dat de temperatuur van het water rond de gletsjer is gestegen. Vermoed wordt dan ook dat de hogere temperaturen van dit water ervoor hebben gezorgd dat de ijskap dunner is gaan worden. “Of het warmere oceaanwater en het gedrag van de ijskap direct verband houden, blijft een onbeantwoorde vraag,” stelt onderzoeker Andrew Shepherd. “Door deze resultaten in te voeren in de bestaande modellen die de beweging van het ijs beschrijven, kunnen we wellicht meer licht werpen op de oorzaak en onze voorspellingen van het smeltende ijs en de toekomstige zeespiegelstijging verbeteren.”