Uit een onderzoek onder 158 honderdjarigen is gebleken dat bejaarden vooral gelukkig zijn als ze terug kunnen grijpen op prestaties uit het verleden. Zelfs als het gaat om bijvoorbeeld een 75 jaar oud succesje in de carrière dan maakt dat gelukkig.

“Het verleden is de beste voorspeller van de toekomst, dus je gaat je leven op je 85e of 90e niet omgooien,” vertelt onderzoeker Peter Martin. “Maar het is goed om te weten dat de zaken die je in het verleden voor elkaar hebt gekregen en het geluk dat je toen had je – wanneer je op die tijd terugkijkt – door deze laatste jaren heen helpt.”

Prestatie
De onderzoekers vroegen de honderdjarigen naar hun bronnen van geluk en voldoening. Niemand had van tevoren had kunnen bedenken dat materialistische zaken die allang vergaan waren zo’n bron konden zijn. En toch bleek er een direct verband te zijn tussen geluk en prestaties uit het verleden.

Reminiscentie
Op basis van het onderzoek adviseren wetenschappers verplegers van ouderen om met behulp van bijvoorbeeld reminiscentietherapie veel terug te grijpen op het verleden en zo gevoelens van geluk bij de bejaarden op te wekken. Volgens de onderzoekers kan het de bejaarden een goed gevoel geven als zij oude informatie delen over een tijd waarvan niemand iets weet, omdat het al zolang geleden is.

Depressie
Naast dit onderzoek keken de wetenschappers ook naar de redenen van depressie. Ook die waren heel materialistisch. Het verlies van controle en het niet kunnen beslissen waar ze in de bejaardentehuizen wilden wonen, was een bron van neerslachtigheid voor de ouderen. De bejaarden bleken zich ook zorgen te maken en angstig te zijn. Dat kan op lange termijn in een depressie uitmonden. De ouderen hadden vooral zorgen over hoe het met hun land verder moest en in welke wereld ze hun kleinkinderen en achterkleinkinderen achterlaten.

Volgens de onderzoekers is de aanpak van het probleem simpel. “We besteden veel aandacht aan het helpen van ouderen – zorg dat ze eten, zorg dat ze schoon zijn, enzovoort – maar je moet ook aan de psychische aspecten werken. Ik weet dat mensen die in verpleeghuizen werken een lastige baan hebben, maar gewoon een kort gesprekje met een oudere kan zijn dag een gouden randje geven.”