Modellen aanmoedigen om dikker te worden en er zo voor zorgen dat minder meisjes een eetstoornis krijgen, is niet genoeg. Dat blijkt uit onderzoek. Niet het feit dat de modellen maatje 34 of kleiner hebben, maar het feit dat de modellen door ons gewone mensen als zeer succesvolle concurrenten worden gezien, zorgt voor (eet)problemen.

Diverse onderzoeken hebben al aangetoond dat foto’s en afbeeldingen in de media ervoor zorgen dat met name meisjes en vrouwen vatbaarder zijn voor eetstoornissen. Psycholoog Norman Li wilde weten hoe dat precies kon.

Experiment
Hij verzamelde 841 proefpersonen en liet ze portretten met een karakterbeschrijving zien. Li ontdekte dat vrouwen minder gelukkig waren met hun lichaam en wilden gaan lijnen wanneer ze het portret van een competitieve vrouw in handen kregen. En dat is opvallend, want deze vrouw had net als de vrouwen op de andere portretten een gemiddeld gewicht en een niet overdreven knap uiterlijk. Alleen haar karakteromschrijving was wat anders. Zo stond er bijvoorbeeld dat ze altijd wil winnen en gericht is op succes.

Homoseksueel
Heteroseksuele mannen lieten zich door dat competitieve karakter niet van de wijs brengen, maar homoseksuele mannen wel. Zij pasten ook – in tegenstelling tot homoseksuele vrouwen – hun eetgedrag aan wanneer ze een competitief profiel onder ogen hadden gekregen.

Competitief
Volgens Li vindt dit gedrag zijn oorsprong in de evolutie. Met name in het westen worden mensen dikker naarmate ze ouder worden. Daardoor wordt dunheid geassocieerd met jeugdigheid, aantrekkelijkheid én een pre als men de competitie met iemand anders wil aangaan. Media die beelden laten zien van hele dunne – en dus evolutionair gezien heel succesvolle en sterk concurrerende – vrouwen zorgen er welbeschouwd voor dat we overdreven competitief worden. En om een kans te maken die competitie te winnen, moeten we volgens ons instinct – ongeacht of de concurrent in kwestie nu maatje 34 of 40 heeft – slank zijn.

In de gaten houden
Vrouwen voelen zichzelf dus slechter wanneer ze succesvolle dames zien. Maar waarom blijven ze die bladen dan wel kopen? En waarom blijven ze naar die series met dunne mensen kijken? Li denkt het wel te weten. Vroeger moesten de mensen goed in de gaten houden hoe aantrekkelijk, succesvol en populair anderen waren. Alleen zo konden ze de competitie om sekspartners met deze mensen aangaan.

Onterechte concurrenten
In de kleine dorpjes werkte die tactiek uitstekend, maar nu de technologie ervoor gezorgd heeft dat de hele wereld een dorp is, loopt het uit de hand. We zien modellen, beroemdheden en televisiepersonages geheel onterecht als onze concurrenten en daar vloeien psychologische problemen zoals eetstoornissen uit voort.

En daar kunnen wij helemaal niks aan doen, zo concludeert Li. We zijn door de evolutie nu eenmaal zo geprogrammeerd.