Als één vis gewond raakt, gaat de rest er als een haas vandoor. Nu blijkt dat onder meer suiker de vissen voor het gevaar waarschuwt.

Vissen trekken vaak samen op. Tijdens zo’n tripje kan het gebeuren dat een vis gewond raakt. De rest van de school verdwijnt daarop snel. Uit eerdere onderzoeken was al gebleken dat die vlucht een reactie was op een mysterieus goedje dat de gewonde vis afgeeft. Het was ‘Schreckstoff‘ (Duits voor eng goedje). Waar dat mysterieuze stofje precies uit bestond, bleef onduidelijk. Maar daar brengen onderzoekers nu verandering in, zo is in het blad Current Biology te lezen. “Onze resultaten zijn de oplossing van een 70 jaar oude puzzel,” vertelt onderzoeker Suresh Jesuthasan.

Suiker
Gewonde vissen bleken een mix van stofjes af te geven, waaronder chondroïnesulfaat. Dit laatste stofje is een fragment van suiker. Het goedje komt in overvloed in de huid van een vis voor. Wanneer een vis gewond raakt, komt het stofje vrij.

WIST U DAT…

…jonge zebravissen zeer geschikt zijn voor dergelijke onderzoeken? Ze zijn van nature transparant, waardoor het heel gemakkelijk is om processen in het lichaam te volgen.

Evolutie
Waarschijnlijk is het stofje van oorsprong niet bedoeld om andere vissen te waarschuwen. Het lijkt erop dat het stofje altijd vrijkomt en dat vissen er middels evolutie eigenlijk zelf een alarmsignaal van hebben gemaakt. Zo blijken zebravissen gespecialiseerde zenuwcellen hebben die dit signaal perfect op kunnen vangen. Vissen die het signaal opmerken en vluchten hebben een grotere overlevingskans en dus een grotere kans om zich voort te planten. Zo moet de vaardigheid zich rap onder de populatie vissen hebben verspreid.

Het klinkt heel simpel: suiker staat voor gevaar. Maar zo eenvoudig is het waarschijnlijk niet. Zo is bijvoorbeeld uit het onderzoek gebleken dat vissen het sterkst reageren op stofjes die door de eigen soort of soorten die nauw aan de eigen soort verwant zijn, afgeven. Dat wijst erop dat de fragmenten chondroïtinesulfaat er ook weer in verschillende varianten zijn. De onderzoekers willen dat nu nader gaan uitzoeken. Uiteindelijk willen ze zo meer te weten komen over angsten. Mogelijk kunnen ook mensen in een later stadium met die informatie hun voordeel doen.