Tachtigjarigen met een geheugen dat net zo goed of zelfs beter is dan dat van vijftigers en zestigers. Nieuw onderzoek toont aan dat ze echt bestaan en dat hun brein er ook echt jonger uitziet.

Onderzoeker Emily Rogalski verzamelde 12 bejaarden met een superbrein. Ze bestudeerde hun geheugen en cognitieve vaardigheden. Ook bestudeerde ze het brein van ‘gewone’ bejaarden die niet zo’n uitzonderlijk goed geheugen hadden. En ook het brein van mensen van middelbare leeftijd werd bestudeerd.

Hersenschors
De resultaten verrasten Rogalski zeer. Vooral de hersenschors van de superbejaarden was verrassend. Deze buitenste laag van het brein is heel belangrijk voor het aanmaken van herinneringen, maar ook voor het concentratievermogen. De superbejaarden hadden een veel dikkere hersenschors dan de andere bejaarden van tachtig jaar en ouder. Sterker nog: hun hersenschors was vergelijkbaar met die van proefpersonen tussen de 50 en 65 jaar oud. “Deze resultaten zijn heel opmerkelijk gezien het feit dat grijze stof of het verlies van hersencellen een gewoon onderdeel van het ouderdomsproces is,” stelt Rogalski.

WIST U DAT…

…wetenschappers onlangs een tweede vuilniswagen in ons brein hebben ontdekt?

Hersencellen
De superbejaarden lijken haast wel boven dat ouderdomsproces te staan. Dat hun hersenschors dikker is, wijst er namelijk op dat ze meer hersencellen hebben. “We kunnen ze (de hersencellen, red.) niet tellen, maar de dikte van de buitenste laag van het brein kan ons wel helpen om de gezondheid van het brein indirect vast te stellen. Een dikkere hersenschors wijst op een groter aantal neuronen.”

Dikker
Een ander deel van de hersenen dat zich diep in het brein bevindt, bleek bij de superbejaarden zelfs nog dikker te zijn dan bij mensen van 50 tot 65 jaar oud. “Dit gebied is heel belangrijk voor concentratie en concentratie ondersteunt het geheugen. Misschien hebben superbejaarden een heel goed concentratievermogen en ondersteunt dat hun uitzonderlijke geheugen.”

Rogalski hoopt dat haar onderzoek kan worden gebruikt om ouderen die niet gezegend zijn met zo’n uitstekend geheugen, te helpen. Ze denkt dan bijvoorbeeld aan Alzheimerpatiënten. “Veel wetenschappers bestuderen wat er mis is met het brein, maar misschien kunnen we Alzheimerpatiënten helpen door vast te stellen wat er goed gaat in het brein van superbejaarden.”