ASTRONOMIE  Al op zeer jonge leeftijd leren kinderen objecten te classificeren aan de hand van de vorm. Nieuwe onderzoeksresultaten tonen aan dat astronomen dit ook moeten doen. De vorm van een supernovarestant vertelt namelijk hoe de oorspronkelijke ster is geëxplodeerd.

NASA’s Chandra röntgenobservatorium heeft foto’s gemaakt van supernovarestanten in het melkwegstelsel en de Grote Magelhaense Wolk, o.a. van G292.0+1.8 en het Kepler supernovarestant. Restanten zijn uitdijende gaswolken, die overblijven na een supernovaexplosie. Zelfs al zijn er honderden of duizenden jaren voorbij gegaan, dan nog vertelt een supernovarestant een geschiedenisles.

“Het lijkt wel alsof supernovarestanten een ‘geheugen’ hebben”, vertelt Laura Lopez van de universiteit van Californië in Santa Cruz. “Dit is de eerste keer dat wetenschappers de vorm van supernovarestanten op deze manier vergelijken.”

Uit het onderzoek blijkt dat type 1a supernovaexplosies zorgen voor symmetrische supernovarestanten. Dit is een type supernova die ontstaat door een thermonucleaire explosie van een witte dwerg. Supernova’s door een ster waarvan de kern in elkaar stort, produceren asymmetrische restanten. Lopez: “Zo kunnen we erachter komen wat de oorzaak van een supernovaexplosie was. Gewoon door te kijken naar het restant.”

Van de zeventien onderzochte supernovarestanten was er één moeilijk te classificeren. De andere zestien restanten waren goed in hokjes te stoppen.