Ken je die houten Russische poppetjes die je tot in het oneindige uit elkaar kunt halen? Ook in het heelal bevinden er zich zulke bijzondere verschijningen, zoals deze drie supernovarestanten in het sterrenstelsel M33.

De artistieke impressie bovenaan dit artikel toont hoe drie supernovarestanten samen zijn gesmolten en daardoor ogenschijnlijk één structuur vormen. De onderzoekers noemen dit soort objecten zogenoemde ‘superbellen’. De astronomen gebruikten een 2D-spectrograaf in combinatie met de William Herschel-telescoop om diverse superbellen te vinden. De kleinste exemplaren waren niet groter dan enkele lichtjaren, terwijl er ook superbellen met een doorsnee van duizend lichtjaar voorkomen.

Superbellen ontstaan rondom jonge sterrenclusters, waar meerdere individuele sterren zijn geëxplodeerd. De restanten van deze sterren smelten samen in een superbel. Toch is dit de eerste keer dat astronomen een superbel zien, die bestaat uit drie concentrische ringen.

“Iedere ring is even zwaar als honderden zonnen bij elkaar”, zegt co-auteur John Beckman. Nadat de eerste ster explodeerde, werd een deel van het gas opgezweept. Ook werd er gas achtergelaten om de tweede en derde ringen te vormen. De superbellen vormen een bewijs dat de interstellaire ruimte – de ruimte tussen sterren – niet leeg is en dat bellen belangrijk zijn voor de evolutie van sterren. Zonder dit soort bijzondere objecten zouden spiraalstelsels namelijk snel uitdoven.