leeuw1

Wetenschappers onthullen een stamboom die het evolutionaire verhaal van 2,3 miljoen soorten in kaart brengt.

De afgelopen jaren hebben onderzoekers al verschillende ‘takken’ van de stamboom van het leven op aarde, in kaart gebracht. Sommige van die takken bevatten reeds 100.000 soorten. Wetenschappers hebben die verschillende takken nu echter voor het eerst gebundeld, waardoor een soort ‘superstamboom’ ontstaat die laat zien hoe de ene soort uit de andere voortkomt. In de ‘superstamboom’ zijn zo’n 2,3 miljoen soorten terug te vinden. De stamboom gaat zo’n 3,5 miljard jaar terug.

Infectieziekten
De stamboom is van grote waarde voor tal van onderzoeksdomeinen. Zo kunnen biologen bijvoorbeeld gemakkelijk zien of een bepaalde soort nauwer verwant is aan soort A of aan soort B. Maar de stamboom heeft meer implicaties. Door te achterhalen hoe de miljoenen soorten op aarde precies aan elkaar verwant zijn, kan bijvoorbeeld ook de oorsprong en verspreiding van infectieziekten zoals HIV, ebola en griep beter begrepen worden.

Wikipedia
De ‘superstamboom’ is hier voor iedereen toegankelijk. Iedereen kan de stamboom bekijken en indien nodig aanpassen. Wat dat betreft is deze vergelijkbaar met Wikipedia, stelt onderzoeker Karen Cranston. “Het is de eerste echte poging om de verschillende stipjes met elkaar te verbinden en het grotere geheel te zien. Zie het als een versie 1.0.”

En er valt nog genoeg te sleutelen aan de stamboom. “Deze eerste stamboom van het leven laat ook zien wat we nog niet weten,” benadrukt onderzoeker Douglas Soltis. Een mooi voorbeeld daarvan is het deel van de stamboom dat inzicht moet geven in de evolutionaire geschiedenis van insecten en microben. “De stamboom is absoluut nog niet af,” stelt Cranston. “Het is heel belangrijk om data uit reeds gepubliceerde en nieuwe onderzoeken toe te voegen als we de stamboom willen verbeteren.”