Het mag dan lijken alsof Saturnus helemaal hersteld is van de zware storm die op de planeet woedde, maar schijn bedriegt. Dat bewijst ruimtesonde Cassini die op de planeet een enorme ovale vortex aantrof die met het blote oog onzichtbaar is, maar wel degelijk op de planeet na zindert.

De storm op het noordelijk halfrond van Saturnus startte zo rond december 2010 en hield heel 2011 aan. Met behulp van telescopen was de storm goed te volgen: het was duidelijk te zien hoe wolken zich opeens heel anders gingen gedragen dan normaal.

Gevolgen
Maar een nieuw onderzoek toont nu aan dat de storm veel verder reikte dan wat wolken en dat de gevolgen van de storm – ondanks dat wij die niet kunnen zien – nog steeds aanwezig zijn. “Het is voor het eerst dat we zoiets op een planeet in het zonnestelsel aantreffen,” stelt onderzoeker Leigh Fletcher.

Beelden

Bekijk hier foto’s van de (ontwikkeling van de) superstorm op Saturnus!

Vortex
De onderzoekers troffen op Saturnus een enorme vortex aan. “Het is heel ongebruikelijk, aangezien we de vortex enkel op infrarode golflengtes kunnen waarnemen: door enkel naar het wolkendek te kijken, kunnen we niet stellen dat deze er is.”

In veel opzichten lijkt de waargenomen vortex wel op de bekende Grote Rode Vlek (een vortex op Jupiter). “Hoewel er wel overeenkomsten tussen de twee zijn, lijken de mechanismen die tot hun ontstaan hebben geleid en de tijd die ze zullen bestaan sterk van elkaar te verschillen.” De Grote Rode Vlek woedt bijvoorbeeld al zo’n 300 jaar, terwijl de vortex die de onderzoekers nu hebben waargenomen al begint af te koelen en kleiner wordt. Tegen het einde van 2013 is deze waarschijnlijk helemaal verdwenen.