Zodra de magmakamers vollopen duurt het geen 100.000 tot 200.000, maar slechts enkele duizenden of zelfs enkele honderden jaren voor de supervulkaan daadwerkelijk uitbarst.

Supervulkanen zijn vulkanen die met honderd keer meer kracht uitbarsten dan ‘gewone’ vulkanen. In het verleden heeft onze aarde al heel wat van deze supervulkanen zien uitbarsten. Zo’n 74.000 jaar geleden nog: toen werd het uitbarsten van de vulkaan Toba op Indonesië de mensheid bijna fataal.

Korte tijd
De laatste tijd wordt er veel onderzoek naar supervulkanen gedaan. Wetenschappers zijn vooral benieuwd hoelang het duurt voordat zo’n supervulkaan klaar is om uit te barsten. Voordat een supervulkaan voor echt vuurwerk kan gaan zorgen, moet deze een enorme voorraad magma aanleggen. Lang dachten onderzoekers dat de vulkaan dat enkele kilometers onder het oppervlak deed, waarna het magma daar 100.000 tot 200.000 jaar bleef liggen alvorens de vulkaan het naar buiten gooide. Maar nieuw onderzoek wijst erop dat de vulkaan het magma slechts enkele duizenden jaren en misschien zelfs enkele honderden jaren laat liggen alvorens deze uitbarst. “Onze studie suggereert dat deze uitzonderlijk grote plassen magma niet lang zonder een uitbarsting kunnen bestaan,” stelt onderzoeker Guilherme Gualda.

WIST U DAT…

…de maan geen vulkanen heeft? Lees hier waarom niet!

Onderzoek
Gualda en collega’s bestudeerden de resten van de uitbarsting van een supervulkaan in Californië. De supervulkaan barstte 760.000 jaar geleden uit en zorgde ervoor dat de helft van Noord-Amerika met as werd bedekt. De onderzoekers bestudeerden de snelheid waarmee kwarts – een mineraal dat veelvuldig in de afzettingen voorkomt – kristalliseerde. Zo konden ze meer te weten komen over de levensduur van de enorme hoeveelheden magma. Ze ontdekten dat de enorme plas magma waarschijnlijk binnen 10.000 jaar en hoogstwaarschijnlijk tussen de 500 en 3000 jaar voor de eruptie ontstond. Dat meldt het blad PLoS ONE.

Zorgwekkend?
En dat is ergens zorgwekkend, zo stellen de onderzoekers. Eerst konden we stellen dat supervulkanen in de nabije toekomst geen probleem zouden vormen. Want zelfs als de magmakamers van een supervulkaan vol zouden lopen, zou het nog zeker 100.000 jaar duren voor deze supervulkaan echt een probleem zou gaan vormen. Maar dit onderzoek zet dat hele beeld op zijn kop. Het wijst erop dat we gebieden met supervulkanen goed in de gaten moeten houden, omdat ze zodra de magma zich verzamelt al op relatief korte termijn voor problemen kunnen gaan zorgen.

Toch zal een supervulkaan ons – zolang we een beetje opletten – niet zomaar verrassen. Uit recentelijk onderzoek is gebleken dat supervulkanen ons tientallen jaren voor een eruptie al kunnen waarschuwen.