Nabije supernova’s of verre explosies: de afgelopen vijf jaar vond NASA’s Swift-satelliet veel van dit soort objecten in het heelal. Op 13 april legde de ‘burst-o-meter’ van de satelliet de vijfhonderdste gammastralinguitbarsting vast. Gammastralinguitbarstingen (GSU) zijn energierijke explosies in verre sterrenstelsels.

“Aan de ene kant is het slechts een nummer, aan de andere kant is het een gedenkwaardige mijlpaal”, vertelt Neil Gehrels, hoofdonderzoeker van Swift. “Iedere GSU legde een nieuw stukje van de puzzel bloot en daardoor werd het uiteindelijk plaatje steeds beter zichtbaar.”

Uitbarsting 500, officieel GRB 100413B, duurde erg lang en was te zien in het sterrenbeeld Cassiopeia. De kenmerken van de uitbarsting komen overeen met de dood van een massieve ster.

In totaal zijn er sinds de ontdekking van de eerste gammastralinguitbarsting in 1967 al bijna 6.000 GSU’s ontdekt. Swift heeft een deel van de uitbarstingen ontdekt. Wie alleen de GSU’s met een afstandsmeting meetelt, komt uit op een aantal van bijna 700 gammastralinguitbarstingen. Swift heeft dus voor 75 procent bijgedragen aan alle GSU’s met afstandmetingen.