Mensen die met elkaar eten, doen elkaar na. Zo nemen ze bijvoorbeeld min of meer tegelijkertijd een hap.

Dat sociale invloeden een grote impact hebben op ons eetgedrag is reeds bekend. Zo is uit eerdere onderzoeken al gebleken dat mensen meer eten wanneer ze dineren met iemand die ook meer eet. Tijdens een avondje met iemand die weinig eet, wordt er juist minder gegeten.

Verklaring
Maar hoe komt dat? Een internationaal team van onderzoekers (waaronder ook enkele Nederlanders) onderzocht een mogelijke verklaring. Namelijk: mensen imiteren elkaars gedrag tijdens het eten.

Experiment
De wetenschappers verzamelden jonge vrouwen en schotelden ze een maaltijd voor. De vrouwen mochten zoveel eten als ze wilden, zo meldt het blad PLoS ONE. Elke vrouw zat aan een tafeltje tegenover een andere vrouw die van de wetenschappers te horen had gekregen hoeveel ze mocht eten. Gedurende twintig minuten werd er getafeld. Middels een camera hielden wetenschappers het verloop van de maaltijd in de gaten. Zo keken de onderzoekers onder meer wanneer vrouwen een hap namen en hoeveel happen er werden genomen.

WIST U DAT…

…wetenschappers onlangs ontdekt hebben waarom het zien van eten hongerig maakt?

Resultaten
Gemiddeld namen de vrouwen 41,11 happen. Uit het onderzoek blijkt dat vrouwen sneller geneigd waren om een hap te nemen als ze hun gezelschap een hap zagen nemen. Zo namen de vrouwen heel vaak een hap binnen vijf seconden nadat de ander een hap had genomen. Vooral aan het begin van de maaltijd waren vrouwen geneigd om het eetgedrag van hun tafeldame te imiteren: de kans dat ze dat deden, was drie keer groter dan aan het einde an de maaltijd. Ook wanneer de onderzoekers het BMI van de dames in ogenschouw namen, bleven de resultaten overeind.

Prikkel
Maar hoe komt het dat we anderen tijdens eten imiteren? Dat is niet helemaal duidelijk. Het is mogelijk dat het motorisch systeem van de vrouwen geprikkeld wordt om de beweging van de ander te imiteren. Een andere optie is dat ze elkaar nadoen om hetzelfde eetpatroon aan te houden en niet onbeleefd (te langzaam of te snel eten) overkomen. Het is dus onduidelijk of vrouwen hun gedrag bewust of onbewust op de ander aanpasten.

Zoals gezegd eten we zelf vaak veel als anderen dat ook doen. Dat is mogelijk deels te verklaren door dit onderzoek. Mensen passen hun eettempo aan elkaar aan en werken dus meer of minder naar binnen. Eén ding staat in ieder geval vast: de hoeveelheid voedsel die we eten is onderhevig aan sociale invloeden. En daar zouden we ons bewust van moeten zijn, want hoe vaak eten we niet samen met anderen?