Sommige mensen ervaren letters of nummers in kleuren. Die eigenschap – een vorm van synesthesie – is te leren. Dat blijkt uit onderzoek van Olympia Colizoli van de universiteit van Amsterdam. Synesthesie is waarschijnlijk genetisch overdraagbaar, maar kan ook door training worden verworven.

Colizoli voorzag zeven proefpersonen van een boek waarin bepaalde letters altijd in rood, groen, blauw of oranje waren weergegeven. Een tweede groep proefpersonen kreeg datzelfde boek, maar dan in zwart en wit. Zowel voor als na dit experiment ondergingen de proefpersonen een test waarin werd vastgesteld of ze synesthesie hadden. Tijdens deze test kregen ze heel veel letters te zien. Ze moesten elke keer de middelste letter aanwijzen. Dat ging de mensen met synesthesie beter af, wanneer deze letter in kleur was.

Uit het onderzoek blijkt dat de proefpersonen na het lezen van het bijzondere boek de test veel beter aflegden. De proefpersonen die het boek in zwart en wit hadden gelezen, scoorden niet significant beter.

De resultaten suggereren dat synesthesie een resultaat kan zijn van ervaringen die een mens in zijn jeugd heeft opgedaan, zo meent Colizoli. Dat neemt volgens haar echter niet weg dat de ‘aandoening’ ook genetisch bepaald is; het zou een combinatie van factoren zijn.