Zenuwen in de uiteinden van zijn kaak stelden de enorme dinosaurus waarschijnlijk nog beter in staat om zijn prooi te detecteren en op te eten.

Dat stellen Japanse onderzoekers, nadat ze de kaken van de beroemde vleesetende dinosaurus nog eens onder de loep namen. Hun bevindingen zijn terug te vinden in het blad Historical Biology.

Het onderzoek
De onderzoekers bestudeerden een gefossiliseerde kaak van een Tyrannosaurus rex die is terug gevonden in het hedendaagse Montana. Met behulp van CT-scans brachten ze de interne structuur van de kaak in beeld. Vervolgens vergeleken ze die met het binnenste van de kaken van krokodillen, vogels en andere dinosaurussen zoals Triceratops, om de in beeld gebrachte structuur goed te kunnen duiden.

Resultaten
“Het onderzoek onthult de aanwezigheid van neurovasculaire kanalen met complexe vertakkingen in de onderkaak van de Tyrannosaurus,” zo vertelt onderzoeker Soichiro Kawabe. “Met name aan de voorzijde. En aangenomen wordt dat een vergelijkbare complexe vertakking van neurovasculaire kanalen ook aanwezig was in de bovenkaak.”

Gevoelige kaken
Het wijst erop dat de T. rex een vrij complex netwerk van zenuwen in de kaken had zitten. Veel complexer dan wat onderzoekers tot op heden bij andere dinosaurussen hebben gezien en grofweg vergelijkbaar met wat we bij hedendaagse krokodillen en sommige vogels zien. “Wat dit betekent, is dat T. rex gevoelig was voor kleine verschillen in materiaal en beweging,” stelt Kawabe. “Het wijst erop dat de dinosaurus in staat was om de verschillende delen van zijn prooi te herkennen en ook anders te nuttigen.”

Mogelijk waren de zenuwen (in oranje) rijkelijk over de onderkaak van de T. rex verspreid.

Het verandert onze kijk op de vleesetende gigant. T. rex was geen dinosaurus met ongevoelige kaken die zomaar in alles en iedereen beet. In plaats daarvan waren de kaken van de dinosaurus uitgerust met zenuwen waarmee deze zijn prooi beter kon detecteren en efficiënter kon opeten. “T. rex was een nog angstaanjagender roofdier dan voorheen werd gedacht,” concludeert Kawabe.

Maar de T. rex zaaide met zijn gevoelige kaken niet enkel dood en verderf. Mogelijk was de dinosaurus dankzij de zenuwen in de kaken ook in staat tot het uitvoeren van wat verfijndere werkzaamheden, zoals het bouwen van een nest en het zorgen voor de jongen.

WIST JE DAT…