Wat is nog angstaanjagender dan zo’n grote vleesetende dinosaurus? Een grote groep T. rexen. En een nieuwe vondst suggereert dat die er ook waren.

Lang werd gedacht dat de befaamde T. rex solitaire roofdieren waren. Ze worden dan ook in menig Hollywoodfilm afgebeeld als eenzame reuzen die een noodlottige prooi op de hielen zitten. Maar niets is minder waar, zo beweert een nieuw onderzoeksteam. Want uit hun studie blijkt dat T. rexen sociale carnivoren waren, vergelijkbaar met hedendaagse wolven.

Fossiele resten
De onderzoekers baseren zich op ontdekte fossiele botten van de roofzuchtige dino, opgegraven in het Grand Staircase-Escalante National Monument. Dit is een gebied van 7571 km² in het zuiden van Amerikaanse staat Utah. Uit een grondige analyse blijkt dat de fossiele botten toebehoorden aan verschillende T. rexen die waarschijnlijk op hetzelfde moment ter ziele zijn gegaan. “De vondst ondersteunt onze hypothese dat deze tyrannosauriërs allemaal samen gefossiliseerd zijn,” zegt onderzoeker Celina Suarez. “Dit vormt vervolgens de sleutel tot onze interpretatie dat de dieren waarschijnlijk samen optrokken.”

Verhit debat
Het is een vrij omstreden uitspraak. De vraag of tyrannosauriërs namelijk alleen of in groepen leefden en jaagden, is namelijk al lange tijd onderwerp van een verhitte discussie. Het idee dat T. rexen heuse groepsdieren waren met complexe jachtstrategieën, werd voor het eerst zo’n 20 jaar geleden geopperd, toen wetenschappers in de Canadese provincie Alberta op meer dan 12 exemplaren stuitten. Veel wetenschappers twijfelden er echter aan of deze gigantische moordmachines inderdaad de denkkracht hadden om zich in groepen te organiseren. Omdat de Canadese site een op zichzelf staand geval leek, beweerden sceptici dat het om een bijzonder voorval ging die niet goed het gedrag van de T. rex vertegenwoordigde.

Meerdere vondsten
De hypothese kreeg echter meer bijval toen er een tweede vindplaats, waar meerdere T. rexen begraven lagen, werd gevonden. Opnieuw werd de mogelijkheid dat T. rexen sociale dieren waren, voorzichtig naar voren geschoven. Toch werd die gedachte nog steeds niet door de gehele wetenschappelijke gemeenschap aanvaard. Maar de vondst van de derde plek in het Grand Staircase-Escalante National Monument, waar wederom de overblijfselen van verscheidende T. rexen liggen, levert meer overtuigend bewijs dat de angstaanjagende dino’s mogelijk toch in groepen leefden.

Inzicht
“Plaatsen die inzicht verschaffen in het mogelijke gedrag van uitgestorven dieren zijn bijzonder zeldzaam en moeilijk te interpreteren,” zegt onderzoeker Philip Currie. “Maar traditionele opgravingstechnieken, samen met de analyse van zeldzame aardelementen en stabiele isotopen, tonen nu overtuigend aan dat in ieder geval vier of vijf T. rexen samen (in het Grand Staircase-Escalante National Monument, red.) zijn gestorven. Dit draagt bij aan het groeiende bewijs dat deze dieren in staat waren om in roedels samen te werken.”

Rivier
De onderzoekers wisten onomstotelijk vast te stellen dat de fossiele resten van de T. rexen aangetroffen op de vindplaats allemaal gefossiliseerd waren in dezelfde omgeving en dus niet door de werking van een nabije rivier uit verschillende gebieden bij elkaar waren gekomen. Die rivier heeft overigens wel een vinger in de pap gehad bij de doodsoorzaak van de betreffende T. rexen. Want het team vermoedt dat de noodlottige dino’s door een onverhoopte seizoensgebonden overstroming om het leven zijn gekomen. Vervolgens zijn hun karkassen in een meer gespoeld, waar ze grotendeels ongestoord bewaard zijn gebleven.

Het zijn interessante bevindingen die het leven van de befaamde T. rex in een geheel nieuw perspectief plaatst. “De nieuwe site in Utah toont aan dat tyrannosauriërs complexe, grote roofdieren waren die sociaal gedrag vertoonden, vergelijkbaar met veel van hun levende familieleden, zoals vogels,” zegt onderzoeker Joe Sertich. “Deze ontdekking zou het omslagpunt moeten zijn om opnieuw te gaan bekijken hoe deze topcarnivoren tijdens het Krijt leefden en jaagden.”

Wist je dat…

…wetenschappers onlangs in kaart hebben gebracht hoeveel T. rexen er waarschijnlijk op de aarde hebben rondgelopen? En het waren er waarschijnlijk miljarden! Lees hier snel verder.