En hun ondergang kan ook die van hun ecosysteem betekenen.

Daarvoor waarschuwen onderzoekers in het blad Biological Conservation. Ze baseren zich op een analyse van 73 studies die handelen over de achteruitgang van insectenpopulaties. En als je de conclusies van al die studies samen overziet, ziet het er bijzonder slecht uit voor de insecten. Naar schatting wordt zo’n 40% van alle insectensoorten momenteel met uitsterven bedreigd.

Bedreigingen
Met name vlinders, mestkevers, motten, bijen, mieren en libellen zitten volgens de onderzoekers in het nauw. De toename van intensieve landbouw en het daarmee samenhangende verlies van leefgebied en de inzet van pesticiden is één van de drijvende krachten achter hun achteruitgang. Ook invasieve soorten en klimaatverandering maakt het leven van insecten er niet gemakkelijker op.


Ecosysteem
Dat zo’n groot deel van de insectenpopulaties in het nauw zit, is zorgwekkend. Niet alleen met het oog op die insecten zelf, maar ook met het oog op de ecosystemen waar zij deel van uitmaken. “Insecten zijn absoluut van groot belang voor onze ecosystemen,” aldus Tanya Latty, verbonden aan het Social Insects Lab van de universiteit van Sydney, maar niet betrokken bij het onderzoek. Zo bestuiven insecten planten en gewassen en doen ze aan ongediertebestrijding. “Ze zijn voedsel voor talloze vogels, reptielen, zoogdieren en vissen. Als we niets doen, zal het voortdurende verlies van insecten onze dagelijkse levens beïnvloeden op manieren waarvan we ons nu nog geen voorstelling kunnen maken.”

Het goede nieuws is dat het tij wellicht nog gekeerd kan worden. Insecten kunnen namelijk wel een stootje hebben. En als wij hun leven wat gemakkelijker maken, komen ze er mogelijk toch weer bovenop. In hun paper halen onderzoekers verschillende maatregelen aan die we zouden kunnen treffen om insectensoorten van de ondergang te redden. Bijvoorbeeld het beperken van het gebruik van pesticiden en reinigen van vervuild water in landbouw- en stedelijke gebieden.