Uit onderzoek blijkt dat het brein van taxichauffeurs in opleiding verandert. Tenminste: als ze slagen.

Taxichauffeur in een grote stad is haast een vorm van kunst. Klanten zo snel mogelijk op de plaats van bestemming krijgen, vraagt in een drukke stad namelijk om een hoop denkvermogen en creativiteit. Eerst moeten de 25.000 straten van Londen worden opgeslagen, vervolgens moet er gaandeweg geleerd worden welke straten samen korte routes vormen en welke straten op bepaalde momenten beter gemeden kunnen worden.

Hippocampus
Uit eerdere onderzoeken was al gebleken dat de achterzijde van de hippocampus van Londense taxichauffeurs groter is dan die van mensen met een ander beroep. Dat is wel te verklaren: dit deel van het brein helpt ons om dingen te leren en om te navigeren.

WIST U DAT?

…wetenschappers onlangs een taxichauffeur gemummificeerd hebben?

Hoe zit het?
Maar toen kwam de grote vraag: de kip of het ei? Krijgen mensen die taxichauffeur worden door het rijden met de taxi een grotere hippocampus? Of zijn mensen met een grotere hippocampus geschikter als taxichauffeur en verklaart dat waarom zoveel taxichauffeurs een grotere hippocampus hebben?

Drie groepen
Wetenschappers hebben dat nu uitgezocht, zo meldt ScienceNow. Ze bestudeerden drie groepen mensen gedurende vier jaar. Eén groep bestond uit taxichauffeurs die in training waren (en dus alle straten met hun kenmerken aan het leren waren). De andere groep was ook in training geweest, maar had het uiteindelijk niet gehaald. En dan was er nog een derde groep die bestond uit mensen die geen taxi bestuurden.

Resultaten
Toen de eerste groep aan de training begon, was hun brein goed te vergelijken met het brein van de andere groepen. Maar tijdens de training groeide de hippocampus van de taxichauffeurs in opleiding. Maar hoe zit het dan met de taxichauffeurs die hun opleiding niet haalden? Hun hippocampus groeide niet tijdens de training, zo meldt het blad Current Biology.

Het onderzoek bewijst twee dingen: het is het werk van taxichauffeurs dat het brein verandert. Maar het bewijst ook dat zo’n verandering niet voor iedereen is weggelegd. Blijkbaar moet taxirijden toch een beetje aangeboren zijn: een echte taxichauffeur heeft een flexibeler brein dan anderen.