Wetenschappers hebben ontdekt dat het (opnieuw) activeren van het enzym telomerase ervoor zorgt dat de veroudering stopt en zelfs wordt teruggedraaid. Ook alle kwaaltjes die met ouderdom samenhangen, waaronder onvruchtbaarheid, worden door het enzym verholpen. De onderzoekers baseren hun conclusies op experimenten met muizen.

Aan het eind van elke chromosoom zitten stukjes DNA die telomeren worden genoemd. Elke keer als cellen zich delen, worden deze stukjes DNA korter. Uiteindelijk sterven ze af. Telomerase is een enzym dat hier nauw bij betrokken is. Wanneer het actief is verlengt het de telomeren en voorkomt zo dat ze afsterven.

Zonder
De onderzoekers zorgden ervoor dat een aantal muizen het zonder het enzym moesten doen. Hierdoor werden deze muizen veel sneller oud en kregen ze alle kwaaltjes die daarbij hoorden. Bovendien waren de dieren een stuk minder vruchtbaar.

WIST U DAT…

…moedervlekken het verouderingsproces vertragen?

Enzym
De onderzoekers vroegen zich af of die situatie wel onomkeerbaar was. Zodra de muizen volwassen waren, dienden ze de dieren het enzym een maand lang toe. De resultaten zijn overduidelijk. De muizen werden vruchtbaar en de door ouderdom aangetaste organen herstelden zich. Ook het brein dat door de ouderdom gegrepen was, werd weer de oude (of beter gezegd: de jonge).

Tumoren
Volgens onderzoeker Ronald DePinho kan de ontdekking (vroegtijdige) ouderdom onder mensen wel eens een halt toe roepen. Andere onderzoekers zijn voorzichtiger: een muis zonder telomerase is volgens hen een slechte stand-in voor mensen die op een normale manier ouder worden. Bovendien wijzen zij erop dat het activeren van het enzym ook wel eens nare bijwerkingen kan hebben. De ontwikkeling van tumoren bijvoorbeeld.

Wetenschappers zijn het er wel over eens dat een behandeling met telomerase – wanneer deze helemaal veilig kan worden gemaakt – grote mogelijkheden biedt.