Na de oceaan gaat de organisatie nu ook rivieren – die plastic naar de oceaan vervoeren – schoonmaken.

Dat heeft The Ocean Cleanup afgelopen weekend bekend gemaakt. De organisatie gaat daarvoor een speciale installatie inzetten waar al sinds 2015 aan wordt gewerkt en die de naam ‘Interceptor’ draagt.

Over de Interceptor
De Interceptor is een drijvende installatie die met een anker aan de rivierbodem wordt vastgemaakt. Een lange, eveneens drijvende arm vangt het plastic dat door de stroming van de rivier wordt meegevoerd op en leidt het naar de Interceptor, waar een lopende band het plastic uit het water filtert, waarna het in grote afvalbakken aan boord van de Interceptor wordt verzameld (zie ook het filmpje hieronder).


Volgens The Ocean Cleanup is de Interceptor het eerste opschaalbare – en dus zowel in smalle als brede rivieren toe te passen – oplossing voor plastic vervuiling in de rivieren. Naar verwachting kan het systeem dagelijks wel 50.000 kilogram en onder optimale omstandigheden zelfs 100.000 kilogram plastic uit het water filteren. En dat zonder de scheepvaart te hinderen.

Twee Interceptors reeds operationeel
Tot op heden zijn er vier Interceptors gebouwd, waarvan er twee reeds operationeel zijn (een prototype in Indonesië en een Interceptor in Maleisië). De derde en vierde exemplaren worden binnenkort ingezet in Vietnam en de Dominicaanse Republiek. En ook Thailand en de VS hebben volgens The Ocean Cleanup reeds interesse getoond in de Interceptor.


Aanvullend
De Interceptor is een zeer waardevolle aanvulling op het opruimsysteem dat The Ocean Cleanup eerder voor de oceanen ontwikkelde en – niet zonder slag of stoot – reeds testte in de Stille Oceaan. Dit systeem bestaat eveneens uit een drijvende, maar dan U-vormige, barrière waaraan een drie meter lang net hangt. In tegenstelling tot de Interceptor wordt dit systeem niet vastgemaakt, maar drijft het mee op de golven en verzamelt het ondertussen plastic. Dat kan vervolgens bij tijd en wijle door boten worden opgehaald en naar de kust worden gebracht voor recycling. Hoewel het opschonen van de oceanen geen overbodige luxe is – alleen de Great Garbage Patch, een regio in de Stille Oceaan waar zich onder invloed van stroming veel plastic verzamelt, bevat naar schatting al zo’n 79.000 ton plastic – is het dweilen met de kraan open. Want terwijl The Ocean Cleanup plastic opruimt op volle zee, voeren rivieren dagelijks nieuw plastic afval naar de oceanen. De Interceptor moet daar verandering in brengen. “Om de oceanen echt van plastic te kunnen ontdoen, moeten we zowel het huidige afval opruimen als (…) voorkomen dat meer plastic de oceanen weet te bereiken,” stelt Boyan Slat, oprichter en CEO van The Ocean Cleanup.

Prijzenswaardig initiatief

Het efficiënt opruimen van plastic afval dat in oppervlaktewateren terecht is gekomen, is natuurlijk een fantastisch idee. Toch houden velen een slag om de arm. Zo ook marien bioloog Jan Andries van Franeker die eerder in gesprek met Scientias.nl benadrukte dat de ecologische effecten van het opruimsysteem dat Slat momenteel op volle zee inzet, onduidelijk zijn.

Het verschil
De wereld telt talloze rivieren en het is natuurlijk onmogelijk om in elke rivier zo’n Interceptor te leggen. Maar dat hoeft ook niet. Onderzoek van The Ocean Cleanup wijst uit dat zo’n 80% van het plastic afval in de oceaan daar door zo’n 1000 rivieren naartoe is vervoerd. Door Interceptors te plaatsen in deze 1000 meest vervuilde rivieren op aarde, kan dus al een enorm verschil worden gemaakt. En The Ocean Cleanup is vastbesloten dat verschil te gaan maken; de organisatie heeft zich ten doel gesteld om voor het eind van 2025 die 1000 rivieren op te schonen.

Ondertussen wordt er ook nog hard gewerkt aan het opruimsysteem dat speciaal voor gebruik in de oceanen is ontwikkeld. Eerder deze maand maakte The Ocean Cleanup bekend dat het prototype (System 001/B) – na de nodige tegenslagen te hebben doorgemaakt – nu echt naar behoren werkt. Binnenkort zal gestart worden met het ontwerp van System 002: een full scale opruimsysteem dat daadwerkelijk langdurig in de oceaan kan worden gebruikt om plastic te verwijderen. Doel is nog steeds om door het inzetten van meerdere van deze opruimsystemen binnen zo’n vijf jaar de Great Garbage Patch met zo’n 50% te verkleinen.