Waarom nemen jongeren zoveel risico’s en zoeken ze het gevaar zo graag op? Wetenschappers hebben een verklaring: in de tienerjaren geniet de mens meer van gevaar dan op andere leeftijden. Bovendien is wild zijn geen bewuste keuze: de mens is zo geprogrammeerd.

“De start van adolescentie gaat samen met een explosie aan gevaarlijke activiteiten,” weet onderzoeker Sarah-Jayne Blakemore. “Rijden met een slok op, onveilige seks en experimenteren met alcohol, slechte eetgewoonten en weinig beweging.” Al die risicovolle keuzes behoren tot de zogenaamde gezondheidsparadox van adolescentie: mensen zijn fysiek gezien op hun sterkst, maar lopen tegelijkertijd een relatief grote kans om gezondheidsproblemen te krijgen of te sterven.

De onderzoekers bestudeerden 86 jongens en mannen tussen de negen en 35 jaar en lieten ze computerspelletjes doen. In het spel moesten de heren keuzes maken om punten te verdienen. Na elk spel onderzochten de onderzoekers de emotionele reacties van de spelers door te kijken naar hun (on)tevredenheid met de uitkomst van het spel. Ze ontdekten dat de jongens die in het begin van hun tienerjaren waren, blijer waren nadat ze een risico hadden genomen en gewonnen hadden.

Uit het onderzoek blijkt dat tieners heel goed in staat zijn om de voor- en nadelen van een situatie op een rijtje te zetten. Maar tegelijkertijd nemen ze meer risico’s vanwege de spanning die een gevaarlijke situatie met zich meebrengt. Veertienjarigen vertoonden het meest risicovolle gedrag.

De Wereld Gezondheids Organisatie publiceerde vorig jaar een onderzoek waaruit bleek dat 40 procent van alle tienerdoden te wijten is aan ongelukken en geweld. Met name jonge mannen uit gebieden met lage of gemiddelde inkomens zoals het oosten van Europa en delen van Zuid-Amerika hebben relatief gezien een grote kans om door gevaarlijk gedrag om het leven te komen. Dit nieuwe onderzoek verklaart dat.