Onderzoekers wijzen de gevaarlijkste plaats in de geschiedenis van de aarde aan.

In de geschiedenis van de aarde hebben heel wat angstaanjagende dieren de revue gepasseerd. Denk aan moordzuchtige dinosaurussen, enge zeemonsters of gigantische slangen. Maar in welke tijd had je echt beter niet kunnen rondlopen? In een nieuwe studie zijn onderzoekers op zoek gegaan naar de gevaarlijkste plaats in de geschiedenis van de aarde. En de winnaar is… de Sahara van 100 miljoen jaar geleden.

Gevaarlijkste plaats
Tegenwoordig is er niet zo gek veel leven meer in de uitgestrekte Sahara-woestijn te ontdekken. Maar 100 miljoen jaar geleden maakten woeste roofdieren, waaronder vliegende reptielen en krokodil-achtige beesten het gebied onveilig. Het is dan ook niet voor niets dat onderzoekers deze plek als gevaarlijkste plaats in de geschiedenis van de aarde aanwijzen. “Dit was een plaats waar een menselijke tijdreiziger niet lang zou willen vertoeven,” zegt onderzoeker Nizar Ibrahim. Het onderzoeksteam baseert zich op fossiele vondsten ontdekt in rotsformaties in het zuidoosten van Marokko, ook wel bekend als de zogenaamde ‘Kem Kem Group’.


Giganten op aarde
Onze planeet heeft in de afgelopen miljoenen jaren enorm veel dieren gekend, uiteenlopend van de kleinste, schattigste beestjes, tot gigantische dinosaurussen en King Kong-achtige mega-apen. Dat maakt onze aarde dan ook ontzettend bijzonder. Benieuwd naar de de grootste dieren die over onze planeet banjerden? Lees hier meer over de zeven gigantische dieren die echt op aarde hebben geleefd.

De hedendaagse woestijn herbergde in vervlogen tijden een enorm riviersysteem, gevuld met veel verschillende soorten water- en landdieren. Dieren waar je liever een blokje om voor gaat. Onderzoekers troffen in de Kem Kem Group bijvoorbeeld de fossiele resten aan van drie van de grootste roofzuchtige dinosauriërs die ooit op aarde rondstruinden. Denk aan de vleesetende Carcharodontosaurus van wel een slordige acht meter groot. Het beest had enorme kaken met enorme, huiveringwekkende tanden die wel twintig centimeter lang konden worden. Ook de Deltadromeus slenterde in dit tijdperk over de vlaktes. Deze dino was eveneens acht meter lang. Hij beschikte over lange, ongewoon slanke achterpoten voor zijn grootte. Ook andere roofzuchtige vliegende reptielen – zoals pterosauriërs; waar de grootste vliegende dieren die ooit op aarde hebben geleefd onder worden geschaard – kon je tegenkomen, net als enge, krokodil-achtige beesten behorend tot de Elosuchus.

Artistieke impressie van de gigantische roofzuchtige beesten die 100 miljoen jaar geleden in Afrika voorkwamen. Afbeelding: Davide Bonadonna

Vis
Veel van de bovengenoemde roofdieren waren voor een duidelijke reden in het gebied te vinden. Ze vertrouwden namelijk op een overvloedige aanvoer van vis, die eveneens in het rijtje enge dieren kunnen worden ondergebracht. “De plek was gevuld met enorme vissen, waaronder gigantische coelacanthiformes (een orde van kwastvinnige vissen, red.) en longvissen,” vertelt onderzoeker David Martill. Toch moet je aan andere dieren denken dan de soortgenoten die je nu nog in wateren vindt. “De coelacanthiformes bijvoorbeeld, waren waarschijnlijk vier of zelfs vijf keer zo groot als de huidige exemplaren,” gaat Martill verder. “Ook leefde er een enorme zoetwaterhaai, Onchopristis genaamd, met de meest angstaanjagende tanden.” Het dier had een langwerpige snuit die aan de zijkant was bekleed met prachtig glanzende tanden in de vorm van weerhaken.

Het onderzoek werpt nieuw licht op de geschiedenis van het Afrikaanse continent en de bijzondere dieren die destijds op aarde leefden. “Dit is het meest uitgebreide werk over fossiele gewervelde dieren uit de Sahara sinds 1936, toen de Duitse paleontoloog Ernst Freiherr Stromer von Reichenbach zijn laatste grote studie publiceerde,” zegt Martill. Al met al kunnen we nu concluderen dat de Sahara zo’n 100 miljoen jaar geleden inderdaad geen plek was voor ons simpele zielen. Mochten we ooit kunnen tijdreizen, dan kunnen we deze plek dus maar beter overslaan.