Het grootste hooggebergte op Titan straalt op een nieuwe radarfoto van de Cassini-ruimtesonde. Op de hellingen zijn heldere strepen zichtbaar. Daar rusten veel kristallen ijsballen, de nalatenschappen van hevige methaanregenbuien op de maan van Saturnus.

De vele kristallen ijsballen in de rivierkanalen zijn de helderste – oftewel de meest reflecterende – objecten op Titan. Ze reflecteren meer microgolven terug dan de omgeving. De ijsballen zijn te vergelijken met rivierkeien op aarde. “De ruwe ijsstenen slijten in de rivier, waardoor mooie ronde ballen ontstaan, net zoals dat in de aardse rivieren gebeurt”, legt Alice Le Gall van NASA’s Jet Propulsion Laboratorium uit.

De ronde ijsballen op Titan worden niet vervoerd door water, maar door een mix van vloeibare koolwaterstoffen. Op Titan is het zo koud (-179 graden Celsius), dat de watercyclus is vervangen door een methaancyclus. Water is op Titan zo hard als metaal.

Wanneer het methaan regent op Titan, ontstaan er aardverschuivingen. Deze aardverschuivingen nemen stenen en ijsblokken mee. Het gebied Xanadu op Titan heeft een grootte van 3.400 kilometer, waar ijsblokken en stenen met gemak honderden kilometers mee kunnen worden genomen.

Op de foto hieronder zijn enkele geslepen stenen zichtbaar. De linkerfoto is gemaakt door Huygens, de sonde die in 2005 landde op Titan. Rechts is een foto te zien van een rivierbedding op aarde. Zoek de verschillen!